The Weekly Fix: The River City Chronicles – Chapter Seventy Seven: The Aftermath

I’m writing a series from week to week – based in part on the characters Brad and Sam from my novella “Between the Lines“. Dreamspinner has graciously created the discount code RIVERCITY for me – it will give you 25% off the novella if you want to go back and read that story. But it’s not necessary to read it before jumping in here.

La versione italiana e in fondo

Read the whole thing to-date here

(Leggi tutta la storia finora qui)

River City Chronicles

Chapter Seventy Seven: The Aftermath

Diego knocked gently on Giovanni’s bedroom door.

“Leave me alone.” The boy’s petulant voice set Diego on edge.

He took a deep breath. He’d spent the morning and early afternoon with the priest and his sister, mapping out funeral plans for a woman he’d never expected to see again in his life. The ceremony was planned in four days. Luna had arranged everything beforehand for the funeral service, taking care of every detail. A few friends would probably attend the wake and the rosary, but there was no family to worry about other than his son. Diego needed to get home.

My son.

He was having a hard time accepting it, especially the fact that the boy was still in high school. Matteo was going to have a fit when he found out, and rightly so.

And how was Diego going to take care of another human being?

He knocked again, more forcefully this time.

“I said go away.”

“Sorry, I can’t. I need to talk with you.” He opened the door and stepped inside, looking around at the boy’s room. It was small, with a simple wooden desk and chair against the wall under a dirty window, and an armoire and double bed with a threadbare white bedspread taking up the rest of the space. A couple tattered Bologna FC posters graced one wall, handsome, athletic soccer players in striped blue and red jerseys staring down at Diego in disdain.

Not too different from the glare Giovanni was giving him from the bed.

The boy wore a pair of white ear buds, a matching Bologna jersey, and his knees and gangly legs stuck up out of a pair of board shorts. He was reading the Sports Gazette.

Sports. Diego shook his head. Could they have any less in common? He sat down on the bed.

Giovanni closed his eyes and ignored him, bobbing his head to the music.

Diego frowned. He reached forward and plucked the ear buds out of Giovanni’s ears.

“Hey! I was listening to those!” Giovanni grasped for them, but Diego set them on the desk, out of reach.

“I need to talk to you. You don’t have to talk back, but you do have to listen.” Was I this much of a pain in the ass when I was his age?

Giovanni crossed his arms and glared at him again.

“Look, I am so sorry, Giovanni. Your mother and I knew each other a long, long time ago. I had no idea she was sick—”

“Gio.”

“What?”

“I’m not Giovanni. Everyone calls me Gio.” As if that should have been obvious to anyone besides a total idiot.

Good to know. “Okay, Gio then. I’m so sorry about your mother. She was—unique in the world.” He looked away, not sure what to say next. “We’re planning a beautiful ceremony for her, on Sunday.”

Gio didn’t respond, staring back at Diego blankly.

Diego tried another tack. “You don’t have to like me.”

Gio snorted. “Good thing.”

“Hey! Enough!” He looked Gio right in the eyes. “Look, I didn’t want this any more than you did. I had absolutely no fricking idea I had a kid. You think I woke up one morning and thought ‘oh wouldn’t it be great to have some snot-nosed teenager in my life?’ Nevertheless, here we are. I’m stuck with you, and you’ve got no one else but me. Luna’s gone.” He regretted it as soon as he said it, seeing the Gio’s bravado crumble and tears fill the boy’s eyes. “Oh Gio, I’m sorry. That’s not how I wanted to say it.”

He tried to pull the kid in for a hug, but Gio pushed him away. “I hate you!” He ran out of the room.

Diego jumped up to go after him, but his sister met him in the hall and held him back gently. “Let him go, Diego. He’s upset. He needs to get some of it out of his system.”

“I guess.” He heard the front door slam. “I hope he comes back.”

She patted him on the shoulder. “He will. Come into the kitchen. I’ve made us some lunch.”

He was starving. “I will. But I have to skype with Matteo first.”

She nodded. “Have you told him?”

“About Gio? Weeks ago, when you texted me.”

“I meant about the boy’s age.”

He shook his head. “I suppose I have to. I thought he’d be older. I didn’t realize—”

She hugged him. “Forza. I’ll be in the kitchen when you’re ready.”

Diego wandered back to the living room, pulling out his phone. It was about three in the afternoon in Italy, so it would be six in the morning in California. Good thing Matteo was an early riser.

Matteo answered after a few rings, shirtless with a towel around his waist, still dripping from the shower. “Ciao bello! Come stai?”

“I’m fine. It’s been a rough twenty four hours.” Diego sank down on the old leather sofa, which creaked in protest, and stared up at the photos of Luna and Gio that adorned the mantel. “Luna’s gone.”

“What happened?” Matteo ran a hand through his hair, as he did whenever he was agitated.

“She’s been sick for a long time. That’s why she wanted to see me.”

“Ah.” Matteo sat on their bed. “Oh my God.”

“I know.”

“When? How?”

“Last night. Her priest called us to come over.”

“I’m so sorry, Diego.”

Matteo’s eyes narrowed. “That doesn’t sound good.”

“I met my son. Gio.”

“Is he nice? You’ll have to invite him to come see us.”

“He’s seventeen.”

There was silence across the line as Matteo worked out what that meant. “Oh shit.”

“Yeah. Matteo, I’m so sorry—”

“Not now.” Matteo’s expression hardened. “We can discuss it when you get home. Are you bringing… Gio?”

Diego nodded. “Luna got him a travel visa.”

“Smart. When?” He was all business now.

“The funeral’s Sunday. I hope to be home early next week.”

“Let me know. I will pick you up.” His hand made repeated passes through his hair. “I have to go. I have a lot to do today.”

“Okay.” Diego felt queasy. “I love you.”

“Talk to you tomorrow.” Matteo cut the connection.

Diego sat staring at the blank screen for a long moment. “Cavolo!” He had a mess to sort out when he got home.

He went to find Valentina in the kitchen.

With his stomach tied up in knots, he didn’t feel like eating, but he did need a little sisterly love and advice.


Capitolo Settantasette: Dopo la catastrofe

Diego bussò piano alla porta della stanza di Giovanni.

“Lasciatemi in pace.” La voce petulante del ragazzino gli diede sui nervi.

Prese un respiro profondo. Aveva trascorso la mattina e il primo pomeriggio con sua sorella e il prete, a organizzare il funerale di una donna che non avrebbe mai più creduto di vedere in vita sua. La cerimonia era fissata da lì a quattro giorni. Luna aveva già preso accordi con un’agenzia di pompe funebri e avrebbero pensato loro a tutto. Probabilmente si sarebbero presentati alcuni amici per la veglia e il rosario, ma non aspettava nessuno della famiglia. C’era solo suo figlio, e lui aveva bisogno ti tornare a casa al più presto.

Suo figlio.

Stava facendo fatica ad accettare di avere un figlio, soprattutto se considerava che il ragazzo era ancora al liceo. A Matteo sarebbe esploso un capillare quando glielo avrebbe detto. E a ragione.

Come avrebbe fatto a occuparsi di un altro essere umano?

Bussò ancora, più forte questa volta.

“Ho detto che voglio essere lasciato in pace.”

“Mi dispiace, ma dobbiamo parlare.” Aprì la porta ed entrò, guardandosi intorno. La camera era piccola, con una scrivania in legno posizionata contro il muro sotto la finestra sporca, una sedia, un armadio e un letto a due piazze coperto da una trapunta un po’ consumata. Attaccati a una delle pareti c’erano un paio di poster malridotti del Bologna FC: bei giovanotti atletici con maglie a strisce blu e rosse lo guardavano con sdegno.

Uno sguardo non troppo diverso da quello che Diego gli stava rivolgendo dal letto.

Il ragazzo aveva un paio di auricolari bianchi infilati nelle orecchie, una maglietta del Bologna e le sue lunghe gambe magre spuntavano da un paio di pantaloncini da calcio. Leggeva la Gazzetta dello sport.

Sport. Diego scosse la testa. Avrebbero potuto avere meno in comune? Sedette sul letto.

Giovanni chiuse gli occhi e lo ignorò, muovendo la testa a tempo con la musica.

Diego si rabbuiò. Allungò la mano e gli tolse gli auricolari.

“Ehi! Stavo ascoltando!” Giovanni fece per afferrarli, ma Diego li allontanò dalla sua portata e li appoggiò sulla scrivania.

“Devo parlarti. Non sei obbligato a rispondere, ma mi ascolterai.” Ero anche io tanto difficile quando avevo la sua età?

Giovanni incrociò le braccia e gli lanciò un’altra occhiataccia.

“Ascolta, Giovanni, mi dispiace. Io e tua madre ci frequentavamo tanto, tanto tempo fa. Non avevo idea che fosse malata…”

“Gio.”

“Cosa?”

“Nessuno mi chiama Giovanni. Sono Gio.” Come se fosse stato ovvio per tutti tranne che per un emerito idiota.

Buono a sapersi. “Bene, Gio. Mi dispiace moltissimo per tua madre. Era.. unica nel suo genere.” Distolse lo sguardo, incerto su come proseguire. “Le faremo un bellissimo funerale.”

Gio non rispose, ma rimase a fissarlo con uno sguardo vacuo.

“Gio.” Diego provò un’altra strada. “Non devo piacerti per forza.”

Gio fece un verso sprezzante. “Tanto meglio.”

“Ehi, ora basta!” Lo guardò dritto negli occhi. “Ascolta, neanche io volevo che le cose andassero in questo modo. Neanche nell’anticamera del cervello immaginavo di poter avere un figlio. Pensi che una mattina mi sia svegliato e abbia pensato ‘Ehi, non sarebbe fantastico avere un ragazzino moccoloso nella mia vita?’. Eppure eccoci qua. Io non posso tornare indietro e tu non hai nessun altro tranne me. Luna se n’è andata.” Si pentì immediatamente di averlo detto, non appena vide la spavalderia di Gio crollare come un castello di carte e le lacrime riempirgli gli occhi. “Oh, Gio, mi dispiace. Non volevo dirlo così.”

Cercò di attirarlo a sé per abbracciarlo, ma il ragazzo lo spinse via. “Ti odio!” urlò prima di precipitarsi fuori dalla camera.

Diego si alzò per seguirlo, ma Valentina lo fermò nel corridoio. “Lascialo andare. È sconvolto. Deve trovare il modo di sfogare quello che ha dentro.”

“Probabilmente.” Sentì la porta d’ingresso sbattere. “Spero che torni.”

Lei gli diede una pacca consolatoria sulla spalla. “Tornerà. Vieni in cucina. Ho preparato qualcosa da mangiare.”

In effetti aveva una fame da lupo. “Arrivo, ma prima devo sentirmi via Skype con Matteo.”

Valentina annuì. “Glielo hai detto?”

“Di Gio? Settimane fa, quando mi hai scritto.”

“Intendevo se gli hai detto quanti anni ha.”

Diego scosse la testa. “Non ancora, ma devo. Pensavo che fosse più grande. Non mi ero reso conto…”

Lei lo abbracciò. “Forza. Ti aspetto in cucina.”

Diego tornò in salotto e prese il telefono. Erano circa le tre del pomeriggio in Italia, quindi in California dovevano essere più o meno le sei del mattino. Per fortuna che Matteo aveva l’abitudine di alzarsi presto.

Rispose dopo pochi squilli, senza maglietta e con un asciugamano avvolto attorno ai fianchi, ancora gocciolante dopo la doccia. “Ciao bello! Come stai?”

“Bene, anche se le ultime ventiquattro ore sono state tremende.” Si lasciò cadere sul vecchio divano di pelle, che cigolò in protesta e osservò la foto di Luna e Gio sulla mensola appesa alla parete opposta. “Luna è morta.”

“Che è successo?” Matteo si passò una mano fra i capelli, come faceva sempre quando era agitato.

“Era malata da tempo. Per quello aveva chiesto di vedermi.”

“Ah.” Matteo sedette sul letto. “Oddio.”

“Lo so.”

“Quando? Come?”

“La notte scorsa. Ci ha chiamati il suo prete.”

“Mi dispiace tanto, Diego.”

“Devo dirti una cosa.”

Matteo assottigliò gli occhi. “Non promette niente di buono.”

“Ho incontrato mio figlio. Gio.”

“È simpatico? Dovresti invitarlo a venire da noi.”

“Ha diciassette anni.”

La linea rimase muta mentre Matteo assorbiva quello che aveva appena sentito. “Merda.”

“Proprio. Mi dispiace…”

“Non ora.” La sua espressione di fece più dura. “Ne parleremo quando vieni a casa. Porti anche…Gio?”

Diego annuì. “Luna gli ha fatto avere un visto turistico.”

“Sveglia. Quando arrivate?” Era passato alle faccende pratiche ormai.

“Il funerale c’è dopodomani. Spero di poter arrivare all’inizio della settimana prossima.”

“Avvisami. Verrò a prendervi.” Continuava a passarsi le mani tra i capelli. “Devo andare ora. Ho un sacco di cose da fare.”

“Va bene.” Diego si sentiva debole. “Ti amo.”

“Ci sentiamo domani.” Poi Matteo interruppe la chiamata.

Diego rimase a lungo a fissare lo schermo nero. “Cavolo!” Doveva trovare il modo di risolvere quel casino quando fosse tornato a casa.

Andò in cucina da Valentina.

Si sentiva lo stomaco annodato e non aveva proprio voglia di mangiare, ma gli servivano l’appoggio e il consiglio di una sorella

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