The Weekly Fix: The River City Chronicles – Chapter Eighty Eight: It’s Kinda Nice

I’m writing a series from week to week – based in part on the characters Brad and Sam from my novella “Between the Lines“. Dreamspinner has graciously created the discount code RIVERCITY for me – it will give you 25% off the novella if you want to go back and read that story. But it’s not necessary to read it before jumping in here.

La versione italiana e in fondo

Read the whole thing to-date here

(Leggi tutta la storia finora qui)

River City Chronicles

Chapter Eighty Eight: It’s Kinda Nice

While the gnocchi were cooking, Marissa slipped away to sit down with Ricky and Tris. She hadn’t seen Ricky since the day at the hospital, four days earlier.

Ricky and Tris were sitting alone in a corner of the restaurant—Ricky’s broken ribs made it difficult for him to exert himself much, even for cooking.

The two guys were deep in conversation. She slipped into the chair next to them. “Hey Ricky, how are you?” she said when there was a pause in the conversation.

“I’m okay. Better, I think. The doctors say it will be a couple months before I’m all healed.” He tapped his ribcage gently.

“Did they find the guy who did it?” She was still angry with him for taking a chance like that, but you couldn’t say anything when someone was injured.

Ricky shook his head. “Not yet.”

Tris took her hand. “Did you know Ricky used to be a… what did you call it?”

“Hustler.”

“Yeah, that. That he had sex, for money?”

Marissa nodded. “Yeah, I did.” She had to remind herself that Tris had no experience with homelessness. Or the homeless. “There are a lot of kids on the street who don’t have any other way to survive. Ricky was luckier than most. He had a steady guy.”

“A sugar daddy, right?” Tris looked inordinately proud of himself.

Marissa laughed. “Yeah. That. Until he got dumped, and then picked up the wrong guy.” She glared at Ricky

“Hey, I didn’t know he was the wrong guy,” Ricky protested.

She sighed. “So how’s the new place?”

“With Sam and Brad?” Ricky smiled. “Not bad. I have my own room, and Brad’s a decent cook.” He shrugged. “I just keep waiting for it all to go away, you know? It always ends.”

“Brad’s a good guy.” But she knew what he meant. Ricky had been through a dozen foster homes before going it alone on the street. Some had been decent. Some… some he never wanted to talk about.

She glanced over at Carmelina. The woman waved back at her.

“She’s being really weird today.” Marissa liked Carmelina, but this was starting to verge on stalking. Still, there was something about her that Marissa felt drawn to, something warm.

“Tell me about it,” Ricky said, looking over at Sam and Brad. “They’re insta-parents. Every five minutes they’re checking in on me—am I okay? Do I want some water? Something to eat? How do my ribs feel?” He snorted. “It’s annoying.”

“It’s kinda nice though, right?” Marissa liked having her own room again, a bed, and a place to shower that wasn’t shared with a hundred others.

Ricky sighed. “Yeah. Yeah, it is.”

#

“Dinner is served.” Matteo held up the wide, shallow platter, painted with yellow lemons, that he and Diego had bought in Amalfi together. The gnocchi were piled up high, covered in fresh basil and the sauce Marissa and Carmelina had made.

Matteo had arranged the tables together into one long one in the middle of the room, enough to seat sixteen. He set the gnocchi in the middle, and Carmelina brought out the fresh, hot garlic bread and a green salad. He still wasn’t used to the whole “bread and salad first” nonsense, but when in America…

Everyone gathered around the table and took their seats. The salad, bread and pasta went around, and a soft chatter filled the room, the sound of good friends getting reacquainted after a week’s absence.

Matteo was reminded of his own family meals—his grandparents, aunts and uncles, and cousins all gathered around the dinner table—la tavola—for a communal meal in his parents’ tiny dining room. Always full of so much life and activity.

“It’s nice, isn’t it?” Carmelina said.

He nodded. “In Italian, we say, ‘A tavola non si invecchia’—at the table, one doesn’t age.”

“Oooh, I like that.” Carmelina shuffled some salad onto her plate and handed him the bowl. “We have our own little Italian family here.”

Our own little family. She was right. Somehow, they’d created a family out of nothing, here on these foreign shores.

Only one thing was missing. His Diego.

He took a spoonful of gnocchi for himself, and a little bread.

“Hey, are you okay?” Carmelina was staring at him.

“It’s nothing.”

She squeezed his arm. “I’m really good at listening.”

He knew that look. She wouldn’t give this up until he gave her an answer. Matteo sighed. “I just found out that Diego has a son. Gio.” It weighed on him.

“Damn. And you didn’t know?”

“No.”

“Was it while you two were—”

“Yes. Gio’s seventeen.” He shook his head. “I should be supportive of him and Gio, but it’s hard. What Diego did—you probably think I’m a terrible person.”

She gave him a hug. “Not at all. I understand better than you know,” she whispered.

“Thank you.” He felt a little better having told someone, but he wondered what she meant. “Would you excuse me a moment?”

“Sure. If you ever need to talk, I’m here.”

He kissed her cheek. “Grazie, bella.

He made his way upstairs, and pulled out his cell phone. It was midnight in Italy, but he needed to talk to Diego. He was a night owl, anyway, so he’d probably still be awake.

“Pronto,” Diego said. He sounded half asleep.

“Ciao Diego. It’s Matteo.”

“What time is it?” Diego asked in Italian, not English.

Matteo let it go. Diego was in Italy, after all. “About midnight, where you are.”

“Is everything okay?” He sounded alarmed. “Is the restaurant—”

“Everything’s fine. I just wanted to call and tell you I loved you.”

“Gio—”

“I’m still angry with you. But we’ll work it out.” We always do.

“Okay.”

“Go back to sleep. I’ll see you at the airport on Tuesday.”

Ti amo.

Ti amo di più.

He hung up the phone and stared at it for a moment—it was good to hear Diego’s voice, but they still had a lot to talk about when he came home.

Matteo slipped the phone into his pocket, and went back downstairs to rejoin his new family.


Capitolo Ottantotto: Non male

Mentre gli gnocchi stavano cuocendo, Marissa si eclissò per andare a sedersi insieme a Ricky e Tris. Non vedeva l’amico da quando era andata a trovarlo in ospedale, quattro giorni prima.

I due ragazzi si erano appartati in un angolo; le costole rotte impedivano a Ricky di sforzarsi troppo, anche per cucinare.

Parlavano fitto fitto tra loro e Marissa scivolò sulla sedia lì accanto. “Ehi Ricky, come ti senti?” chiese durante una pausa nella conversazione.

“Bene. Meglio, credo. I dottori dicono che ci vorranno un paio di mesi prima che mi riprenda del tutto.” Si picchiò con delicatezza le costole.

“Hanno trovato il tizio che ti ha aggredito?” Era ancora arrabbiata con l’amico per aver corso un rischio simile, ma non potevi prendertela con qualcuno che stava male, no?

Ricky scosse la testa. “No.”

Tris le strinse la mano. “Lo sapevi che Ricky era un… come avevi detto?”

“Prostituto.”

“Sì, ecco. Che faceva sesso per soldi?”

Marissa annuì. “Sì, lo sapevo.” Doveva ricordarsi che Tris non sapeva cosa significasse vivere per strada. E neanche cosa facessero i senzatetto. “Ci sono un sacco di ragazzi in strada che non sanno in che altro modo sopravvivere. Ricky è stato più fortunato di altri. Aveva un ragazzo fisso.”

“Uno sugar daddy, giusto?” Tris sembrò esageratamente fiero di se stesso.

Marissa rise. “Sì, esatto. Finché non è stato scaricato, e a quel punto ha scelto il tipo sbagliato.” Lanciò un’occhiataccia all’amico.

“Ehi, non sapevo che fosse il tipo sbagliato,” protestò questo.

“Allora com’è la casa nuova?” cambiò discorso lei.

“Con Sam e Brad?” Ricky sorrise. “Non male. Ho la mia stanza e Brad se la cavicchia ai fornelli.” Fece spallucce. “Mi aspetto solo che finisca tutto da un momento all’altro Finisce sempre.”

“Brad è una brava persona,” lo tranquillizzò Marissa, ma sapeva cosa l’altro intendesse dire. Ricky era passato per una dozzina di famiglie affidatarie prima di arrivare sulla strada. Alcune erano state decenti, altre… di altre non voleva parlare.

Lanciò uno sguardo a Carmelina. La donna la salutò con la mano.

“È strana oggi.” A Marissa Camelina piaceva, ma ormai cominciava a sentirsi quasi stalkerata. Eppure c’era qualcosa di lei che l’attirava, qualcosa che le dava calore.

“Non dirlo a me,” convenne Ricky, guardando Sam e Brad. “Sono iperprotettivi. Mi controllano ogni cinque minuti. Sto bene? Voglio dell’acqua? Qualcosa da mangiare? Mi fanno male le costole?” Sbuffò. “È una rottura.”

“Però è anche bello, no?” A Marissa piaceva avere di nuovo una stanza tutta per sé, un letto e una doccia da non dover dividere con chissà quante altre persone.

Ricky sospirò. “Sì, sì è anche bello.”

#

“La cena è in tavola.” Matteo sollevò la grossa scodella dipinta con limoni gialli che lui e Diego avevano comprato insieme ad Amalfi. Gli gnocchi la riempivano completamente, coperti di basilico e della salsa che avevano fatto Marissa e Carmelina.

Matteo aveva unito i tavoli formandone uno unico in mezzo alla stanza, abbastanza lungo da far sedere sedici persone. Appoggiò la scodella al centro e Carmelina portò il pane caldo all’aglio e l’insalata. Non si era ancora abituato a quella cavolata del pane e insalata prima di tutto il resto, ma erano americani…

Si riunirono tutti attorno al tavolo e presero posto. Il pane, l’insalata e la pasta fecero il giro e un chiacchiericcio piacevole si diffuse nel locale, il suono di un gruppo di amici che si riuniscono dopo essere stati separati per una settimana.

Gli tornarono in mente i pranzi della sua famiglia – i nonni, le zie e gli zii, i cugini, tutti riuniti attorno alla tavola nella piccola sala da pranzo dei suoi genitori per mangiare insieme. C’era sempre tanta vita e attività.

“È bello, no?” chiese Carmelina.

Matteo annuì. “In Italia diciamo a tavola non si invecchia.” Poi ripeté la frase in inglese.

“Ohh, mi piace.” Carmelina smi mise un po’ di insalata nel piatto e gli passò la scodella. “E noi qui abbiamo la nostra piccola famiglia italiana.”

La nostra piccola famiglia. Aveva ragione. In qualche modo, erano riusciti a creare una famiglia dal nulla, lì, su quelle coste sconosciute.

C’era solo una cosa che mancava. Il suo Diego.

Si mise nel piatto una cucchiaiata di gnocchi e un po’ di pane.

“Ehi, stai bene?” Carmelina lo stava osservando.

“Non è niente.”

Gli strinse il braccio. “Sono brava ad ascoltare.”

Matteo conosceva quello sguardo: la donna non avrebbe mollato l’osso finché lui non le avesse dato una risposta. Sospirò. “Ho appena scoperto che Diego ha un figlio. Gio.” La notizia pesava come un macigno sul cuore.

“Cavolo. E non lo sapevi?”

“No.”

“Ed è successo mentre…”

“Sì. Ha diciassette anni.” Scosse la testa. “Dovrei essere dalla parte di Diego e Gio, ma è difficile. Quello che ha fatto… probabilmente pensi che sono una persona orribile.”

Carmelina lo abbracciò. “Nient’affatto. Capisco meglio di quanto tu creda,” gli sussurrò.

“Grazie.” Si sentì un po’ meglio dopo averlo detto a qualcuno, ma si chiese anche cosa avesse voluto dire lei con le sue parole. “Puoi scusarmi un attimo?”

“Certo. E se ti viene voglia di parlare ancora, sai dove trovarmi.”

Matteo le diede un bacio sulla guancia. “Grazie, bella,” disse in italiano.

Salì al piano di sopra e prese il cellulare. In Italia era mezzanotte, ma lui aveva bisogno di parlare con Diego. E, in ogni caso, il suo uomo era un uccello notturno, quindi c’erano buone probabilità che fosse sveglio in ogni caso.

“Pronto,” rispose Diego. Sembrava mezzo addormentato.

“Ciao Diego. Sono Matteo.”

“Che ora è?” chiese l’altro in italiano, non in inglese.

Matteo lasciò perdere. In fondo, Diego si trovava in Italia. “Mezzanotte circa, dove sei tu.”

“Va tutto bene?” Sembrava spaventato. “Il ristorante…”

“Va tutto alla perfezione. Volevo solo sentirti e dirti che ti amo.”

“Gio…”

“Sono ancora arrabbiato, ma riusciremo a superarlo.” Ce la facciamo sempre.

“Okay.”

“Rimettiti a dormire. Ci vediamo giovedì all’aeroporto.”

Ti amo.”

Io di più.”

Matteo chiuse la comunicazione e rimase per qualche secondo a fissare il telefono: era bello sentire la voce di Diego, ma avevano lo stesso molto di cui discutere quando fosse tornato a casa.

Si rimise il telefono in tasca e tornò di sotto per raggiungere la sua nuova famiglia.

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