The Weekly Fix: The River City Chronicles – Chapter Eighty Five: The Link

I’m writing a series from week to week – based in part on the characters Brad and Sam from my novella “Between the Lines“. Dreamspinner has graciously created the discount code RIVERCITY for me – it will give you 25% off the novella if you want to go back and read that story. But it’s not necessary to read it before jumping in here.

La versione italiana e in fondo

Read the whole thing to-date here

(Leggi tutta la storia finora qui)

River City Chronicles

Chapter Eighty Five: The Link

Diego put his hands on the coffin. He remembered the last time he’d seen Luna, the night she died.

She’d looked like an angel, her eyes closed in perfect peace, her pale white face and blonde hair perfectly arranged as she left this Earth.

She’s already gone. The pale, stiff wraith inside the coffin was as much Luna as he was George Clooney. Still, one respected the dead, and one followed the forms.

He stretched in his borrowed suit. Valentina’s friend Paolo was a little skinnier than he was, but Diego had been loathe to buy a brand new suit for just this one occasion.

He stepped back to let Gio have some time with his mother.

Diego’s sister Valentina put her arm around him and hugged him. “You okay?”

He nodded. “I’m ready to go home.” He missed having Matteo to talk to, to figure all this stuff out.

Gio stood next to the coffin for a long time, his hand on the closed lid.

“It’s been good to have you here, even under such dire circumstances,” Valentina said softly. “Mamma’s not getting any better.”

He nodded. “I am lucky to have you here to look after her.”

They shared a glance at their mother, dressed in her funeral day finery, the same dress and veil she’d worn to his father’s funeral years before. “I remember when we were kids, and she would make us dress up for church. You never wanted to wear those frilly dresses.”

She laughed. “And you had always skinned a knee—and your trousers—by the time we got home again. We were a couple of troublemakers.”

As if on cue, little Dante chased Bianca past them, laughing and screaming.

Valentina caught Dante by the collar and hauled him backwards. “Comportati!” she hissed, depositing him on one of the pews. “Sit there and be quiet. You’re embarrassing your family.”

Dante sulked and fidgeted.

Diego stifled a laugh. Their family members were about the only people here, so it would be hard for the boy to embarrass them. Luna had had no one, and only a few others, maybe friends and neighbors, had bothered to come.

At last, Gio turned away from the casket. “It’s not her in there,” he said flatly. “I’ll be in the car.” He brushed past Diego.

Valentina rubbed Diego’s arm. “He’s hurting. He’ll come around.”

“I hope so. Are we ready to go?” Diego just wanted to get this day over with.

“Sure.” Valentina kissed his cheek. “Forza. Come on, Mamma. Time to go to the cemetery.”

Diego took one more look at Luna, and then helped his mother up from the pew. He threw his arms around her and hugged her tightly. “Ti voglio benissimo, Mamma.

“What’s this for?” She squeezed him back.

“Just because.”

They followed the hearse to the cemetery, driving past the white towers of the crematorium and onto the grounds, to Luna’s final resting place inside a white marble mausoleum.

It was a bright, sunny day, at odds with the sobriety of the ritual being enacted by the bereaved. Valentina parked as close to the mausoleum entrance as she could manage.

Diego helped his mother out of the car.

Gio sat in the back seat, playing a game on his phone.

“You coming?”

The boy looked up and nodded. He turned his phone off, and joined Diego at the curbside.

The two of them joined the other pallbearers to carry the casket to the mausoleum. The grass was soft from rain the day before, and Diego had to place his feet carefully with each step as they crossed the field to the tent. The last thing he needed was to trip and send Luna’s casket flying.

They entered the building, and Diego was struck by how serene and lifeless the place was. They set the casket down carefully, and the priest rose to speak.

“Luna Mazzocco was a wild spirit, one that passed from this Earth too soon. Her surviving family member, her son Giovanni, has provided roses—if you are so inclined, please take one and place it on the casket, and take a moment to say your final goodbyes.” Diego stood and followed his sister to pay his last respects. He took a rose and laid it on top, whispering “I’ll take care of him for you.” Then he stepped aside to let the others have their chance.

Diego closed his eyes, remembering the summer they had gotten married, when he was still young. When almost anything had seemed possible. As crazy as Luna was, she’d had a light in her. It had been her brilliant smile and uncensored laughter that had drawn him to her in the first place. It was still hard for him to believe she was gone.

He looked up. Everyone had gone to pay their respects except for Gio. “Gio,” he whispered. “It’s time.”

“I can’t.” The boy looked up at him, and his eyes were red and wet.

“Come on.” Diego held his hand out. “I’ll do it with you.”

Gio stared at him for a moment, and then nodded, putting his hand in Diego’s. He stood, and walked slowly to the casket.

Diego handed him a rose. “Here. Say what you need to say.”

Gio took it, and then threw it at the casket. “Why did you have to die?” he said, his voice raising to a scream. “Why did you leave me?” He hit the casket with his fists. “Why did you die?” His voice trailed off into a whisper.

“Come on, kiddo. Let’s take a walk.”

Gio’s face was red, but he nodded. He kissed the coffin and whispered something, and then turned away, stone-faced.

Diego’s heart broke for him. He put his arm around Gio’s shoulder, and they walked out of the mausoleum, into the sunlight. They walked down the road between the grassy sections of the cemetery. The sun was warm on Diego’s shoulders, a bit of a breeze blowing the Italian cypress that lined the edge of the place. “You’re right, Gio,” he said at last, glancing sideways at his son. My son. “It sucks. The whole world sucks right about now.”

Geo nodded. “It does.” His hands were in his pocket, and his face was gray,

“When my papà died, I cried for weeks.” Diego took a deep breath. “Luna was a beautiful woman, and she loved you fiercely, you know. I see a lot of her in you—she’ll always be a part of you. The best part of you.”

“You do?”

He chuckled. “Yes. She was defiant, like you. She never let life keep her down for long. And you have her features.”

“I wish she was still here.”

Diego nodded at a man laying flowers on an old, crumbling headstone. “I know, Gio. I know.” He squeezed the boy’s shoulders. “Listen, I know I’m not her. But I’m here, for you, and I’m not going to let you down.”

Gio turned and threw his arms around Diego and began to cry, ugly sobs racking his whole body.

Diego rubbed his back. “There there. It’s gonna be okay, son. It’s all gonna be okay.”

He remembered his own father saying just those words to him when his nonna had died. He was part of a chain, a link between his parents’ generation and the next.

In that moment, he believed his own words. “It’s all gonna be okay.”


Capitolo Ottantacinque: L’anello

Diego posò le mani sulla bara e ripensò all’ultima volta in cui aveva Luna, poco dopo la sua morte.

Aveva l’aspetto di un angelo, gli occhi chiusi, il viso pallido e i capelli biondi in ordine mentre lasciava questa terra.

Se n’era andata. Il cadavere cinereo e rigido dentro la bara assomigliava a Luna quanto lui assomigliava a George Clooney. Eppure, i morti andavano rispettati e le tradizioni seguite.

Si stirò dentro l’abito preso a prestito. Paolo, un amico di Valentina, era un po’ più magro di lui, ma era sempre meglio che doversi comprare un vestito nuovo per l’occasione.

Fece un passo indietro per permettere a Gio di restare da solo con la madre.

Valentina gli passò un braccio attorno alle spalle e lo strinse. “Stai bene?”

Diego annuì. “Voglio tornare a casa.” Gli mancava Matteo; aveva bisogno di parlare con lui e sbrogliare quella matassa.

Gio rimase a lungo accanto alla bara, la mano posata sul coperchio.

“È stato bello averti qui, anche se per una triste circostanza,” disse piano Valentina. “La mamma non sta migliorando.”

Diego annuì. “È una fortuna per me che ci sia tu con lei.”

Spostarono entrambi lo sguardo sulla madre, vestita di nero, lo stesso abito e velo che aveva indossato al funerale del marito anni prima. “Ricordo quando eravamo bambini e ci costringeva a vestirci bene per la messa. Rifiutavi sempre di indossare quegli abitini tutti fru fru.”

Valentina rise. “E per quando tornavamo a casa tu avevi sempre le ginocchia sbucciate e i pantaloni rotti. Eravamo dei gran monelli.”

Come se le sue  parole l’avessero evocato, Dante arrivò all’inseguimento di Bianca, ridendo e urlando.

Valentina lo afferrò al volo per il colletto e lo trattenne. “Fa’ a modo!” gli sibilò, facendolo sedere su una panca. “Seduto e fermo. Ci stai facendo fare una brutta figura.”

Dante mise su il broncio e cominciò ad agitarsi.

Diego trattenne una risata. Erano praticamente soli, quindi era difficile che facessero una brutta figura. Luna non aveva una famiglia e solo poche altre persone, forse amici e vicini, si erano presentati alla cerimonia funebre. Alla fine, Gio si allontanò dalla bara. “Non è lei quella lì dentro,” disse con voce piatta. “Aspetto in macchina.” E uscì.

Valentina accarezzò il braccio del fratello. “Sta soffrendo. Capirà.”

“Lo spero. Siamo pronti?” Non vedeva l’ora che quella giornata finisse.

“Certo.” Valentina gli diede un bacio sulla guancia. “Forza. Dai mamma, andiamo al cimitero.”

Diego guardò per un’ultima volta la bara, poi aiutò sua madre ad alzarsi dalla panca. L’abbracciò stretta. “Ti voglio bene, mamma.”

“Che succede?” chiese lei, ricambiando la stretta.

“Niente.”

 

Seguirono il carro funebre fino al cimitero, oltrepassando le torri bianche del crematorio e fino all’ultima dimora di Luna.

Era una bella giornata di sole che stonava con quello che erano venuti a fare e con la sobrietà del rito. Valentina parcheggiò quando più vicino possibile all’entrata.

Diego aiutò la madre a scendere dalla macchina.

Gio era seduto dietro e giocava con il telefono.

“Vieni?”

Il ragazzo sollevò la testa e annuì. Spense il telefono e raggiunse Diego sul marciapiede.

Poi, insieme, si unirono agli altri portatori per accompagnare la cassa fino al forno. L’erba era soffice sotto i piedi, e ancora bagnata della pioggia del giorno prima. Diego fece molta attenzione a ogni passo mentre attraversavano il cimitero fino al loro corridoio. L’ultima cosa che voleva era inciampare e far cadere Luna.

Entrano nell’edificio e Diego rimase colpito dalla pace e dalla tranquillità che vi regnavano. Appoggiarono la bara e aspettarono che il prete pronunciasse le formule di rito.

“Luna Mazzocco era uno spirito libero ed è rimasta troppo poco su questa terra,” concluse. “Giovanni, suo figlio, ha voluto che il suo ultimo viaggio fosse accompagnato dalle rose. Se volete, potete prenderne una e appoggiarla sulla bara come addio.” Diego seguì Valentina per andare a porgere il suo ultimo saluto. Prese una rosa e la posò sul coperchio, sussurrando. “Mi prenderò cura di lui.” Poi si scostò per lasciare spazio agli altri.

Chiuse gli occhi e ripensò all’estate in cui si erano sposati, quando erano ancora giovani. Quando tutto, o quasi, sembrava possibile. Per quanto Luna fosse stata folle, c’era qualcosa in lei. Una luce particolare. Erano stati il suo sorriso luminoso e la sua risata libera ad attrarlo. Faceva ancora fatica a credere che se ne fosse andata.

Alzò la testa. Tutti erano andati a salutare Luna per l’ultima volta, tranne Gio. “Gio,” gli sussurrò. “È il momento.”

“Non ci riesco.” Il ragazzo sollevò lo sguardo. Aveva gli occhi rossi e umidi.

“Andiamo.” Diego gli porse la mano. “Ti accompagno io.”

Gio lo guardò per un attimo, poi annuì, stringendogli le dita. Insieme si avvicinarono alla bara.

Diego diede al ragazzo una rosa. “Ecco. Dille quello che senti.”

Go la prese e la gettò contro la bara. “Perché dovevi morire?” esclamò, quasi un grido. “Perché mi hai lasciato?” Colpì il legno con i pugni. “Perché sei morta?” La voce si spense in un sussurro.

“Andiamo, ragazzo. Facciamo una passeggiata.”

Gio aveva il viso arrossato, ma annuì. Diede un bacio alla bara e sussurrò qualcosa, poi si voltò con un’espressione impassibile.

Diego si sentì stringere il cuore. Gli mise un braccio sulle spalle e lo accompagnò fuori, al sole. Camminarono per i sentieri attraverso le lapidi. Il sole scaldava loro le spalle e una brezza leggera muoveva la punta dei cipressi che costeggiavano il luogo. “Hai ragione,” disse alla fine, guadandolo con la coda dell’occhio. Suo figlio. “È uno schifo. Tutto il mondo è uno schifo in questo momento.”

Gio fece di sì con la testa. “Sì.” Teneva le mani in tasca e aveva un colorito grigiatro.

“Quando è morto mio padre ho pianto per settimane.” Prese un respiro profondo. “Luna era una donna splendida e ti amava alla follia. Vedo molto di lei in te e la porterai sempre nel cuore. Sarà la tua parte migliore.”

“Davvero ci assomigliamo?”

Diego ridacchiò. “Sì. Era testarda, come te. Non si lasciava mai abbattere dalla vita. E hai i suoi lineamenti.”

“Vorrei che fosse ancora qui.”

Diego salutò con la testa un uomo che posava dei fiori davanti a una vecchia lapide scrostata. “Lo so, Gio. Lo so.” Gli strinse le spalle. “Ascolta, lo so che non sono lei, ma sono qui per te e non ti lascerò da solo.”

Gio si girò e gli si lanciò addosso, cominciando a piangere. Il corpo scosso da tremendi singhiozzi.

Diego gli massaggiò la schiena. “Dai su. Andrà tutto bene. Andrà tutto bene.”

Ricordò che suo padre gli aveva detto quelle esatte parole quando sua nonna era morta. Faceva parte della catena, l’anello tra la generazione dei suoi genitori e quella successiva.

In quel momento credette alle sue stesse parole. “Andrà tutto bene.”