The Weekly Fix: The River City Chronicles – Chapter Eighty Six: Three for Coffee

I’m writing a series from week to week – based in part on the characters Brad and Sam from my novella “Between the Lines“. Dreamspinner has graciously created the discount code RIVERCITY for me – it will give you 25% off the novella if you want to go back and read that story. But it’s not necessary to read it before jumping in here.

La versione italiana e in fondo

Read the whole thing to-date here

(Leggi tutta la storia finora qui)

River City Chronicles

Chapter Eighty Six: Three for Coffee

Marcos waited anxiously at the Everyday Grind for Carmelina. He’d left his boyfriend at home. Dave seemed a little more himself this morning, and they’d spent a couple hours chatting over breakfast.

Now Marcos sat in the little alcove by the front door, watching the street and sidewalk traffic pass by along J Street.

An older woman in pink and black spandex with gray, curly hair sat under a patio umbrella just outside the cafe, intent on her laptop screen. Was she writing a romance novel? Or a letter to a long lost love? Or maybe a paper on particle physics?

Two handsome young men walked by with a golden retriever on leash, talking and laughing, at the same time that a Harley roared by in the opposite direction. It was a gorgeous, sunny day. One more day without rain in the midst of the drought, but nice all the same.

He glanced at his watch. It was five after ten. Carmelina was late. What did she need to talk with him about? Was there something wrong?

Then Carmelina walked past his window, a look of grim determination on her face. So it was something serious.

Marcos got up to greet her as she came in the door. “Hey gorgeous,” he said, giving her a hug. “I grabbed a latte while I was waiting.”

“Oooh, that looks good.” She managed a smile that didn’t reach her eyes. “I’ll get myself one too. Be right back.”

Marcos looked around the cafe. It was usually quiet and today was no exception. The EG had a warm, friendly vibe, from its African wall art to its warm earth tones and friendly staff. He’d come to think of this one as “his” Everyday Grind – it was closest to home, and the baristas all knew him by name.

Carmelina returned a moment later with a steaming mug of coffee and a biscotti. “Were you waiting long?” She sat down in her chair, putting her oversized blue and gold shoulder bag on the table.

“About ten minutes.”

“I’m not taking you from work, am I?” She frowned.

“A little, but that’s okay. It can wait.”

“You sure?” She nibbled on her cookie.

“Yes.”

“Dave okay too?”

“Yes! Enough stalling—what’s this about? You have me all worried.”

For her response, she took a sip of her coffee, staring at him through the steam for a moment as if judging his mood. She set down the mug. “You know I’ve been looking for my granddaughter?”

He nodded. “Your daughter was adopted, and something happened to her, right?”

“She was killed by a drunk driver.”

“That’s right. I’m so sorry.”

She smiled wanly. “Thank you. It’s an old pain. The loss. I didn’t know she was killed until recently… I guess I always hoped she would come find me, one day. When she was ready.”

“Of course. That must have been terrible news to hear.” He put his hand on hers. “Are you okay?”

“Yes. Mostly.” She pulled her hand away and put her palms around the coffee cup, as if soaking in its warmth. “I hired someone to find my granddaughter.”

He nodded. He would have done the same. “Did they find her?”

She nodded. “They did. I just met with the investigator yesterday.”

“That’s amazing! Oh my God, I’m so thrilled for you.” Marcos grinned from ear to ear. “I was so nervous about this whole meeting thing. You had me really worried, being all secretive and shit. Will you get to meet her soon?” He tried to imagine it, meeting someone you’d thought was lost forever.

“That depends on you.” She reached her hand inside her bag. pulling out a Manila folder and handing it to him.

Uncomprehending, he opened it. Inside, there was a picture of a little girl. “She’s beautiful, but I’m not sure what this has to do—”

“Keep going.”

Next was a school transcript. He picked it up. Not bad, all in all, grade-wise. “So her name is…” He froze.

“Marissa.”

He looked up at Carmelina, a torrent of emotions running through him—incredulity, disbelief, shock, and anger. “She can’t be.”

“Keep going.”

He turned back to the folder. Farther on, there was a news article and a few more pictures. It was her, his Marissa. “Is the investigator sure?”

She nodded. “As sure as she can be without a DNA match. She found the original adoption records.”

Marcos shook his head. This couldn’t be happening. He and Marissa were a family now—she’d become an inseparable part of his life in the last month. Sure, he’d known the court might see things differently when her adoptive parents were in the room. But this… this was something he’d never expected.

“I know this is a lot to process. I was as shocked as you. I don’t want to come between you two. You’ve been just what Marissa needed.”

“Then what do you want?” He would fight for her for Marissa, if he had to.

“I just want to talk to her.” She stared at him, unblinking. “She’s my blood.”

He closed his eyes, feeling the moisture gathering at the corners of his eyes. “I’m sorry. I’m thrilled for you, I really am. But Marissa and I…” Marissa and I are what? He had no parental rights here. He was a foster parent to her, no more.

“Marcos, look at me.” Carmelina took his hands in hers, squeezing them tight. “I don’t want to take her away from you. Hell, I don’t want to raise a child. I know what a pain in the ass they are.” She let go of his hands and sat back, her smile fading. “I just want her to know she has family. I want to be her grandmother. Her nonna. My own family is all gone.”

He blinked. For just a moment, his own grandmother Consuela sat there in Carmelina’s place, smiling at him, her salt and pepper hair looking like she’d just come from the salon, her gold-rimmed glasses framing her face. “I love you, mijo,” she whispered.

Marcos blinked again and she was gone, but he knew what she was telling him.

He took a deep breath. “You should be a part of her life. You both deserve that.”

“Are you sure? You’re okay with this?” Carmelina’s hands trembled in her lap.

“Yes. I am. I will be.” He exhaled, letting go of his fear. “Oh my God, you’re Marissa’s grandmother!”

She laughed. “I am, right?” She got up and gave him a bear hug.

He hugged her back. “When do we tell her?”

“This afternoon, at Ragazzi?”

“Too many people. Let’s take her somewhere after.” Marcos closed his eyes, missing the sparkle that enveloped them both, for just a moment, but he felt its magic.


Capitolo Ottanta Sei: Caffè in tre

All’Everyday Grind, Marcos aspettava con ansia l’arrivo di Carmelina. Aveva lasciato il suo ragazzo a casa. Dave era sembrato più in sé quella mattina, e avevano chiacchierato un po’ davanti alla colazione.

In quel momento, era seduto nella piccola alcova accanto alla porta d’ingresso e guardava la gente che transitava per strada e sul marciapiede di J Street.

Una signora anziana con i capelli grigi ondulati e indosso una tuta di spandex nera e rosa era seduta sotto un ombrellone appena fuori dalla caffetteria, concentrata sul suo portatile. Stava scrivendo un libro? Oppure una lettera a un vecchio amore? O magari un saggio sulla fisica molecolare.

Due bellissimi ragazzi passarono lì accanto portando al guinzaglio un golden retriever e nello stesso momento una Harley rombò nella direzione opposta. Era una meravigliosa giornata di sole. Un altro giorno senza pioggia nel bel mezzo della siccità, ma bello comunque.

Guardò l’orologio. Le dieci erano passate da cinque minuti e di Carmelina neanche l’ombra. Di cosa doveva parlargli? Aveva qualche problema?

Poi la vide passare accanto alla vetrina con un’espressione determinata. Allora era qualcosa di grave!

Marcos si alzò per salutarla non appena la vide comparire sulla soglia. “Ciao, bellezza,” la chiamò. “Ho preso un caffelatte mentre ti aspettavo.”

“Oohh, sembra buono.” Sorrise lei, ma il calore non raggiunse i suoi occhi. “Me ne prendo uno anch’io. Torno subito.”

Marcos si guardò intorno. In genere il locale era tranquillo e quel giorno non faceva eccezione. Gli EG avevano tutti quell’atmosfera calda e accogliente, dai dipinti in stile africano sulle pareti, ai colori  caldi della terra per arrivare infine al personale sempre molto cordiale. Era arrivato al punto di chiamare quel locale il ‘suo’ Everyday Grind: era vicinissimo a casa e i baristi lo chiamavano per nome.

Carmelina tornò qualche minuto più tardi con un caffè fumante e un piatto di biscotti. “Aspetti da molto?” Sedette e appoggiò l’enorme borsa blu e oro sulla tavola.

“Dieci minuti, più o meno.”

“Non ti sto trattenendo dal lavoro, vero?” chiese accigliata.

“Un po’, ma non preoccuparti. Può aspettare.”

“Sei sicuro?” Mordicchiò un biscotto.

“Sì.”

“Dave come sta?”

“Bene. Ora però basta perdere tempo, mi stai facendo preoccupare.”

Per tutta risposta lei prese una sorsata di caffè, poi rimase a osservarlo attraverso il vapore, come se stesse decidendo di che umore fosse. Infine posò la tazza. “Sapevi che stavo cercando mia nipote, vero?”

Marcos annuì. “Tua figlia è stata data in adozione e se non sbaglio le è successo qualcosa.”

“È stata uccisa da un ubriaco in un incidente.”

“Vero. Mi dispiace molto.”

Carmelina fece un debole sorriso. “Grazie. Lo conosco bene, il senso di perdita. Ho scoperto della sua morte solo di recente… immagino di aver sempre sperato che un giorno venisse a cercarmi. Quando fosse stata pronta.”

“Naturalmente. Dev’essere stato terribile saperlo.” Appoggiò la mano su quella di lei. “Stai bene?”

“Sì. Abbastanza.” Carmelina tirò via la mano e l’avvolse attorno alla tazza, come se ne cercasse il calore. “Ho assunto una persona per cercare mia nipote.”

Marcos annuì di nuovo. Anche lui l’avrebbe fatto. “L’ha trovata?”

La donna abbassò la testa “Sì. Mi sono vista ieri con l’investigatrice.”

“È fantastico! Oddio, sono così contento per te.” Marcos sorrideva da orecchio a orecchio. “Ero un po’ nervoso riguardo a questo appuntamento. Mi avevi fatto davvero preoccupare con tutti quei misteri. La incontrerai presto?” Cercò di immaginare come sarebbe stato vedere qualcuno che avevi creduto perso per sempre.

“Quello dipende da te” Carmelina infilò una mano dentro la borsa e ne tirò fuori una grossa busta gialla, che gli porse.

Senza capire, lui l’aprì. All’interno, c’era la fotografia di una bambina. “È davvero bella, ma non capisco cosa c’entri…”

“Va’ avanti.”

Il documento seguente era un rapporto scolastico. Lo prese. Non male, in fondo, nessun voto, ma c’è una ragione. “E si chiama…” Gelò sul posto.

“Marissa.”

Sollevò lo sguardo su Carmelina, sommerso da un fiume di emozioni: incredulità, dubbio, sorpresa, e rabbia. “Non può essere lei.”

“Va’ avanti.”

Tornò a guardare il contenuto della busta. C’erano ancora un articolo di giornale e alcune foto. Era lei, la sua Marissa. “L’investigatrice è sicura?”

Carmelina annuì. “Quanto può esserlo senza un test del DNA. Ha trovato i documenti di adozione originali.”

Marcos scosse la testa. Non poteva essere vero. Lui e Marissa erano diventati una famiglia. Nell’ultimo mese la ragazza era entrata prepotentemente a far parte della sua vita. Ovviamente, Marcos sapeva che la corte avrebbe potuto vederla diversamente quando si fosse trovato davanti ai genitori adottivi, ma quello… quello non se l’aspettava.

“Capisco che sia difficile da digerire. Ero scioccata quanto te e non voglio mettermi tra voi due. Sei stato esattamente ciò di cui lei aveva bisogno.”

“E allora cosa vuoi?” Avrebbe combattuto per tenere Marissa, se ce ne fosse stato bisogno.

“Voglio solo parlarle.” Lo guardò con decisione. “È sangue del mio sangue.”

Marcos chiuse gli occhi, sentiva già le lacrime premere per uscire. “Mi dispiace, e sono contento per te. Davvero. Ma io e Marissa…” Cosa siamo io e Marissa? Non aveva nessun diritto su di lei. Gli era stata data in affido e nient’altro.

“Marcos, guardami.” Carmelina gli prese le mani tra le sue, stringendole forte. “Non voglio staccarti da lei. Cristo, non ho intenzione di crescere una ragazzina. So che razza di problema sono.” Gli lasciò le mani e si appoggiò alla poltrona, il sorriso che le moriva sulle labbra. “Voglio solo che sappia di avere una famiglia. Voglio essere sua nonna. Non mi è rimasto nessun altro.”

Marcos batté le palpebre. Per un attimo vide sua nonna Consuela seduta al posto di Carmelina: gli sorrideva, i capelli brizzolati come se fosse appena uscita dalla parrucchiera, gli occhiali con la montatura d’oro che le incorniciavano il viso. “Ti voglio bene, mijo,” sussurrò.

Marcos sbatté un’altra volta ciglia e non c’era più, ma sapeva cosa aveva voluto dirgli.

Prese un respiro profondo. “Dovresti poter far parte della sua vita. Lo meritate entrambe.”

“Sei sicuro? Per te andrebbe bene?” Le mani della donna tremavano là dove se le era appoggiate in grembo.

“Sì, sono sicuro. Lo sarò.” Espirò, lasciando che insieme all’aria uscissero anche le sue paure. “Oddio, sei sua nonna!”

Carmelina rise. “Così parrebbe.” Si alzò e lo abbracciò.

Lui ricambiò. “Quando glielo diciamo?”

“Questo pomeriggio da Ragazzi?”

“Troppa gente. Portiamola da qualche altra parte dopo la lezione.” Marcos chiuse gli occhi e così facendo non vide il chiarore che li avvolse entrambi ma, per un attimo, ne sentì ugualmente la magia.

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