The Weekly Fix: The River City Chronicles – Chapter Eighty: Weird

I’m writing a series from week to week – based in part on the characters Brad and Sam from my novella “Between the Lines“. Dreamspinner has graciously created the discount code RIVERCITY for me – it will give you 25% off the novella if you want to go back and read that story. But it’s not necessary to read it before jumping in here.

La versione italiana e in fondo

Read the whole thing to-date here

(Leggi tutta la storia finora qui)

River City Chronicles

Chapter Eighty: Weird

Marcos glanced nervously at the clock.

His kitchen was a mess, filled with mixing bowls and cutting boards and piles of chopped peppers and sliced onions. The stove was crowded with pots and pans, and there was flour everywhere, dusting the kitchen as if someone had slaughtered the Pillsbury Doughboy. Why in the hell did I decide to make homemade tortillas?

His abuela used to make them for him, shaping the dough by hand into perfectly formed circles before cooking them to perfection on the comal—she always called it a plaque—the flat, wrought-iron skillet she used barehanded with a breathless skill. He still remembered her warm, fresh tortillas with great fondness.

He looked at his with genuine regret. They were lumpy, misshapen things, more like Dali’s melted clocks than the puffy, perfect circles of his grandmother.

Still, they tasted good.

He dipped his thumb into a glass of ice water again to cool the burn he’d sustained on the comal… apparently he didn’t have abuela’s dexterity with it. At least he’d managed not to slice off a finger preparing this meal.

Marissa would be home in about half an hour. He’d have to hustle if he wanted to have things ready for the Big Meeting. Marcos wished Dave were here, but he’d begged off at the last moment, something about a “work emergency.”

He jerked his thumb out of the freezing water, pulled on his Ove Glove, and threw the vegetables into a hot skillet. A comforting aroma filled the room, and he was once again in  abuela’s house when he was seven years old.

#

Marissa pulled Tris away from the door to the condo building and into her arms. She leaned back against the rough brick and he leaned in to kiss her.

He pulled away and searched her eyes. “What’s wrong? Your… Marcos is waiting for us.”

“I know.” She shrugged. “I’m not ready to go inside just yet.”

His eyes narrowed. “You’re not ashamed of me, are you?”

“No!” She startled herself with her vehemence.

“Well, okay.” He frowned. “Then what is it? Did you wanna vape first?”

“Nah. I’m kinda sick of that stuff.”

“Well?”

She frowned. “It’s just… he’s gonna get all weird with me about you. About this.”

“About us?”

“Yeah. And the whole sex thing.”

“But we haven’t—”

“I know. But he gave me ‘the talk’ last week. Well, he tried to.”

Tris laughed. “Seriously? Doesn’t he know about sex ed class?”

“Yeah, I guess he feels responsible for me. It’s sweet. But I ended up giving him some tips.”

“Ewwww.”

“Yeah. So weird.”

Tris rested his hand on the wall above her shoulder. “Listen, he’s your parent now. Basically, right?”

“I guess.”

“Parents are supposed to be weird. It comes with the position.”

“You promise you won’t let him freak you out?”

“Scout’s honor.”

“You were a boy scout?” She had a hard time picturing it.

“Yeah. Five years. I still have the uniform.”

“Ooooh… the possibilities.” She snaked a hand around his neck and pulled him close for one more kiss.

“Um, no. It hasn’t fit me since I was thirteen.”

“I could try it on.” She winked at him. “Come on. I’m hungry.” She pulled him toward the door.

“Oh my God, you’re… you’re…”

“Perfect?”

“Yeah.” He grinned. “Sure. Let’s go with that.”

Tris was smart. She liked Tris.

#

Somehow Marcos managed to pull it off. When the door opened, thankfully five minutes late, he had a dinner on the table his mother and grandmother would have been proud of:

Calabasitas, a delicious cheese and zucchini dish his mother had always made him when he was down. Fajitas—chicken and steak—served with a heaping side of sautéed vegetables. A big bowl of homemade pico de gallo he’d made the day before, so all the flavors could combine properly with one another. A bowl of Spanish rice. And finally, his pièce de résistance – the stack of crazy-shaped tortillas, tucked away in a ceramic warmer.

“We’re here!” Marissa called from the doorway. “Ooooh, something smells amazing.”

She was followed by a boy who was at least a head taller. “Hi Mister Ramirez, I’m Tristan.” The boy held out his hand.

Good manners, at least, but Marcos couldn’t help but stare at the tattoos running up and down his arms. “Tristan. Do you have a last name?” It came out a little sharper than he intended.

“Dayton, sir.”

Marissa glared at him.

“Well, great. Come in. I just put the food on the table.”

“It smells wonderful,” Tristan said. “Are you a trained chef?”

Marcos turned away and rolled his eyes. The boy was a flatterer too. “Nope, just learned how to cook from my mother and grandmother. Have a seat.”

They passed around the dishes, and soon everyone’s plate was full. Marcos heaped some rice, veggies and fajitas on one of his little tortillas and folded it over, taking a bite. It was really good. He wondered why he didn’t cook more like this. Mexican food was one of his favorite things. His grandmother would have been proud of him, in spite of the tortillas. “So Tris… Marissa’s told me almost nothing about you.”

“Well… I just moved here with my mother, from Santa Cruz.” Tris looked at Marissa, who nodded. “My Dad lives here too… over in the Fab Forties.”

Marcos whistled. “Must be rich.”

Marissa took his hand and squeezed, her nails digging into his palm.

“He does all right.”

“Nice tats.” Marcos winced as Marissa’s nails threatened to draw blood, but he couldn’t help himself. Any boy who wanted to date her better be worthy.

Tris didn’t seem to notice. “This one symbolizes my Sioux heritage,” he said, holding up his left arm. “It’s a wakinyan, or thunderbird. I’m one quarter Sioux.”

Marcos pried his hand away from Marissa to take a closer look. It was a beautiful piece of art, and it said that the kid respected his ancestors. At least some of them. Marcos’s respect for him went up a notch. “What’s the other one?”

“It’s a tree. When my grandmother had breast cancer, she lost one of her breasts. She had a tree of life tattooed over it. When she passed away, I had the tree tattooed on my own arm.” He held it out for Marcos to see.

The roots started at the base of his fingers, and the tree itself wound up from his wrist to his shoulder. So the kid had respect for his elders, too. “What are your plans after high school?”

“I’m hoping to get into USC—they have a great engineering college there.”

Marcos grinned. “I like this guy,” he said to Marissa.

She rolled her eyes.

“I think you’re supposed to disapprove of me,” Tris whispered.

Marcos laughed. “Sorry, too late. If you want to date him, you’re gonna have to do it knowing you have my full approval.”

Marissa shot Tris a look that clearly said I told you so.

Marcos grinned. “Get used to it. I only get more embarrassing from here.”


Capitolo Ottanta: Stranezze

Marcos lanciò uno sguardo nervoso all’orologio.

La cucina era un caos: ogni superficie libera ricoperta di ciotole, taglieri e mucchietti di peperoni e cipolle tagliati. I fornelli erano tutti occupati da pentole e padelle e c’era farina ovunque, sembrava quasi di essere in un mulino. Perché diavolo ho deciso di fare le tortillas a mano?

La sua abuela gliele preparava sempre, dando alla pasta una forma perfettamente rotonda con le sole mani e cuocendole poi alla perfezione sul comal ‒ che lei chiamava plaque ‒ una padella in ferro che lei usava a mani nude come se niente fosse. Marcos ricordava ancora con affetto il sapore delle tortillas calde.

Guardò le sue con immenso dispiacere. Erano delle cose dalla forma indefinita e piene di bozzoli, più simili agli orologi liquefatti di Dalì che ai cerchi soffici e perfetti di sua nonna.

Il sapore, tuttavia, era accettabile.

Immerse di nuovo il dito in un bicchiere di acqua fredda per refrigerare la bruciatura che si era fatto mentre usava il comal… era chiaro che non aveva ereditato la manualità dalla nonna. Quantomeno, però, era riuscito a non staccarsi un dito.

Marissa sarebbe rientrata tra una mezz’ora. Doveva sbrigarsi se voleva che tutto fosse pronto per La presentazione. Gli sarebbe piaciuto che ci fosse anche Dave, ma l’uomo si era scusato all’ultimo momento per un’emergenza lavorativa.

Tolse il dito dall’acqua fredda, indossò il guanto da forno e buttò le verdure nella padella calda. Un profumo ben noto invase la cucina e Marcos si trovò di nuovo a casa della nonna, quando aveva sette anni…

#

Marissa allontanò Tris dalla porta del condominio e lo attirò tra le sue braccia. Si appoggiò al muro di mattoni e lasciò che lui si chinasse per baciarla.

Quando si staccarono, Tristan cercò i suoi occhi. “Che succede? Il tuo… Marcos ci sta aspettando.”

“Lo so,” rispose lei con un’alzata di spalle. “Ma ancora non sono pronta per entrare.”

Lui la guardò attento. “Non ti vergogni di me, vero?”

“No!” Persino lei rimase sorpresa dalla veemenza della propria risposta.

“Bene, meglio.” Tris si accigliò. “Allora che succede? Hai voglia di fare un tiro dalla sigaretta elettronica?”

“Naa. Sono un po’ stanca di quella roba.”

“Quindi?”

“È solo che… Marcos si comporterà in modo strano. Per quello che c’è tra noi.”

“Perché stiamo insieme?”

“Sì. E per il discorso del sesso.”

“Ma non l’abbiamo…”

“Io lo so. Ma la settimana scorsa mi ha fatto ‘il discorso’. Cioè, ci ha provato.”

Tris rise. “Davvero? Non lo sa che abbiamo educazione sessuale a scuola?”

“Sì, ma credo che si senta responsabile. È carino da parte sua, ma alla fine gli ho dato qualche consiglio.”

“Ehhh!”

“Sììì! Non ti immagini la stranezza della situazione.”

Tris appoggiò le mani al muro sopra le spalle di lei. “Ascoltami, in pratica è come se ora fosse tuo padre, no?”

“Immagino di sì.”

“I genitori devono essere strani. Fa parte del loro ruolo.”

“Prometti che non ti farai spaventare?”

“Parola di scout.”

“Eri un boy scout?” Non riusciva proprio a immaginarselo.

“Sì, per cinque anni. Ho ancora l’uniforme.”

“Ohhh… magari la tiri fuori.” Gli appoggiò una mano dietro al collo e lo attirò più vicino per un altro bacio.

“Uhm… no. Non mi va più da quando avevo tredici anni.”

“Potrei provarla io,” propose ammiccante. “Andiamo, ho fame,” disse poi tirandolo verso la porta.

“Oddio, sei… sei…”

“Perfetta?”

“Sì,” sorrise lui. “Diciamo così.”

Tris era un ragazzo sveglio. Le piaceva proprio.

#

Marcos era riuscito in qualche modo a farcela. Quando la porta si aprì, per fortuna cinque minuti dopo il dovuto, aveva preparato una cena di cui sua madre e sua nonna sarebbero state fiere.

Calabasitas, un delizioso piatto a base di zucchine e formaggio che sua mamma gli preparava sempre quando era triste. Fajitas ‒ pollo e manzo ‒ servite con verdure saltate in padella. Una zuppiera piena del pico de gallo che aveva preparato il giorno prima, così che tutti i sapori si amalgamassero alla perfezione. Una ciotola con del riso. E alla fine, il pezzo forte, la pila di tortillas dalle forme strane, tenute in caldo dentro un vassoio termico.

“Siamo arrivati!” lo avvertì Marissa dal corridoio. “Ohhh, il profumo promette bene.”

Era seguita da un ragazzo alto almeno dieci o quindici centimetri più di lei. “Buonasera Mr. Ramirez, sono Tristan,” salutò, porgendogli la mano.

Quantomeno era educato, ma Marcos non riuscì a impedirsi di guardare i tatuaggi che gli coprivano le braccia. “Tristan. Hai anche un cognome?” chiese, più brusco di quanto avesse voluto.

“Dayton, signore.”

Marissa lo guardò male.

“Bene. Venite, ho appena finito di mettere il cibo in tavola.”

“L’odore è promettente,” disse Tristan. “È uno chef professionista?”

Marcos si voltò e alzò gli occhi al cielo. Il ragazzo era un adulatore. “No, ho semplicemente imparato da mia mamma e mia nonna. Sedetevi.”

Si passarono i vassoi e in breve il piatto di ognuno fu pieno. Marcos mise un po’ di riso, verdure e fajitas su una tortilla e la piegò, prendendone poi un morso. Era davvero buona. Si chiese perché non cucinasse più spesso. Adorava il cibo messicano. Sua nonna sarebbe stata orgogliosa di lui, nonostante le tortillas. “Allora Tris… Marissa non mi ha detto quasi niente di te.”

“Ecco, mi sono trasferito da poco con mia madre da Santa Cruz.” Guardò Marissa, che annuì. “Anche mio padre vive qui… nel quartiere dei Fab Forties.”

Marcos fischiò. “Deve avere della pila.”

Marissa gli prese la mano e la strinse, le unghie che gli si conficcavano nel palmo.

“Se la passa bene.”

“Bei tatuaggi.” Marcos trasalì quando le unghie di Marissa minacciavano di fargli uscire il sangue, ma non era riuscito a trattenersi. Se un ragazzo voleva uscire con lei, doveva meritarselo.

Tris sembrò non farci caso. “Questo simboleggia la mia eredità Sioux,” disse, mostrando il braccio sinistro. “È un wakibyan, un fulmine. Per un quarto sono Sioux.”

Marcos si liberò della presa di Marissa e si avvicinò per guardare meglio. Era davvero un bel disegno e diceva che il ragazzo rispettava i suoi antenati. Almeno alcuni di loro. Lo stimò un po’ di più per quello. “E l’altro?”

“È un albero. Quando mia nonna ha avuto il cancro, le hanno asportato un seno, e lei si è fatta tatuare un albero sopra la cicatrice. Quando è morta, io mi sono fatto lo stesso disegno sul braccio.” Lo allungò per mostrarglielo meglio.

Le radici cominciavano alla base delle dita e l’albero stesso si innalzava dal polso fino alla spalla. Quindi il ragazzo rispettava anche i suoi anziani. “Che pensi di fare dopo la scuola?”

“Spero di entrare alla USC, hanno un corso di ingegneria grandioso.”

Marcos sorrise. “Mi piace,” disse rivolto a Marissa.

Lei alzò gli occhi al cielo.

“Credo che dovrebbe disapprovarmi,” gli suggerì Tris.

Marcos rise. “Mi dispiace, troppo tardi. Se vuole uscire con te, deve sapere che io approvo in pieno.”

Marissa scoccò a Tris un’occhiata che diceva chiaramente te l’avevo detto.

Marcos sorrise. “Abituatevi. D’ora in avanti sarò sempre più imbarazzante.”

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