The Weekly Fix: The River City Chronicles – Chapter Ninety Eight: Behind Enemy Lines

I’m writing a series from week to week – based in part on the characters Brad and Sam from my novella “Between the Lines“. Dreamspinner has graciously created the discount code RIVERCITY for me – it will give you 25% off the novella if you want to go back and read that story. But it’s not necessary to read it before jumping in here.

La versione italiana e in fondo

Read the whole thing to-date here

(Leggi tutta la storia finora qui)

River City Chronicles

Chapter Ninety Eight: Behind Enemy Lines

“I won’t take too much of your time.” Carmelina stepped inside, letting her eyes adjust to the light.

The house was gorgeous. A wide stairway swept up on both sides of the entryway, and beautiful travertine floors and huge paintings gave the place a museum-like quality.

As beautiful as it was, it didn’t feel like the kind of place one raised a child.

“We can talk in here.” Jessica ushered her into a big living room off to the right, floored in wide rosewood planks, with a brick fireplace that climbed two stories to the high-beamed ceiling.

The furniture looked like it had never been sat upon. Carved wooden chairs with stiff backs and white leather upholstery. Two green marble greyhound statues, one on either side of the fireplace. Glass tables with miniature crystal copies of the Eiffel Tower, the Colosseum, and other assorted world landmarks.

She’d heard of people who had two living rooms—one they used to watch TV, and another they used only for guests. It was a little pretentious, in her opinion.

They sat across from each other. Carmelina refrained from picking up the Eiffel tower to see if it had a price tag.

Jessica crossed her hands in her lap. “So what did you want to tell me?”

“Your daughter… my granddaughter, Marissa, is an amazing young woman.”

“She’s a brat and a thief.” The woman almost spat it out.

“Maybe so.” Carmelina cast about for a way to reach her. “When I was a girl, I stole a Hershey’s candy bar from the grocery store down the street from my mother’s house. We all did stupid things when we were kids.”

“We also paid the consequences.”

“Maybe.” She’d never been caught, but her father would have tanned her hide if he’d known. “Look, I know you’re angry with her. And you don’t agree with everything she has said and done.”

Jessica nodded. “She knows what she did. I came to her school a few weeks ago. I asked her to come home—”

“But only if she renounced who she was.” Marcos had filled her in on that, too.

Jessica shook her head. “She’s just pulling this lesbian crap to get back at us. She’s not a lesbian. No one’s born like that.”

Carmelina laughed. “I could introduce you to a bunch of my friends who might tell you differently.”

“I’m really sorry, but I have to go. Ms… Di Rosa, was it? Let me show you out.” She started to get up.

“You’re going to lose her.”

That brought Jessica back down to her seat.

“Whether you’re angry with her or not, whether you think you can change her, or just want to get through to her… you’re going to lose her.” She held out the photo of Andrea. “I gave up my daughter for adoption, and by the time I tried to find her, it was far too late.”

Jessica took it, looking back and forth from the photo to Carmelina. “It’s not the same—”

“I know. But if you show up in court tomorrow and testify against your own daughter…” She shivered. She couldn’t imagine doing something like that to someone she loved. “At best, she gets off, and she never wants to talk with you or see you again. At worst… did you know she has a real talent for cooking?”

“Cooking?” Jessica’s brow furrowed.

“Yes. She has been taking a cooking class at a local Italian restaurant. They want to groom her to be a chef. She has quite a gift for it.”

“A chef?”

Carmelina nodded. “She could really make something of herself. But here you are, ready to derail her dreams to send her to juvie, or worse. And for what? To punish her? To be vindictive? To get back at her for daring to tell you the truth?”

“She was always so angry with me—”

Carmelina laughed again. “She’s a teenager. That’s who they are! And did you think about the fact that, in three more days, she’ll be an adult? That you won’t have any more hold on her at all?”

“I… she doesn’t want anything to do with us, anyhow.”

“Teenagers are like that. Moody one moment, sullen the next. Look, can I give you some advice?”

“You haven’t been shy about that so far.”

Carmelina snorted. “Here it is. Let this go. Drop the charges and take a step back. Maybe we can find a way to get you together with her, when things have cooled down.”

“It’s too late for that.”

“Only if you let it be.”

#

The next morning, the three of them waited outside the courtroom. Carmelina was nervous. What if she hadn’t gotten through to Marissa’s mother?

Marissa herself sat on one of the wooden benches, dressed like a respectable young woman, though she kept scratching her arm through the white blouse as though it were giving her hives.

Marcos was pacing back and forth, staring at the closed doors. “They’re running late.”

Carmelina nodded. “Whatever happens, we’ll get through this.”

Marissa looked up. “I know. Thank you guys for being here.”

“It’s the waiting that’s the worst.” Marcos sat down next to Marissa and hugged her. “You have a new family now. We’ll take care of you.”

“Excuse me, are you Marissa Sutton?” A middle-aged gentleman in a sharp gray suit and wire-rimmed glasses stood before them.

Marissa nodded. “I am. Who are you?”

“I’m Chet Clifton. I’m the attorney for your parents.”

“They’re not my parents.”

Chet shot Carmelina a confused look.

She shrugged.

“In any case, your mother—”

“Not my mother.”

“—Jessica Sutton asked me to let you know that they’ve decided to drop the charges.”

Marissa looked up, her eyes wide. “They what?”

“It’s over?” Marcos said at the same time.

“Yes. You’re free to go. The hearing has been cancelled.”

“Holy shit!” Marissa jumped up and into Marcos’s arms. “It’s over!”

He laughed. “We’re gonna go out and get something at Biba to celebrate!

“Can we go to Ragazzi instead?”

Marcos nodded. “Whatever you want.”

“I have to text Tris. Can I invite him along?”

“Of course. Have him meet us there.”

Marissa strolled off down the hallway, texting intently.

Carmelina smiled. She was happy that Jessica had made the right choice—maybe there was still hope for a reconciliation between Marissa and her adoptive parents. Now Marcos and Marissa could go off and celebrate together.

She sighed.

Marcos watched Marissa for a moment, then turned to Carmelina. “You didn’t have anything to do with this, did you?”

“I don’t know what you’re talking about.” She smiled.

He grinned. “Thank you.” He threw his arms around her. “Thank you so much,” he whispered in her ear.

“You’re welcome.” She let him go. “I should head out. I have some yard work to do a home.”

Marcos looked crestfallen. “I was hoping you would come with us to celebrate.”

“Really?” It was her turn to smile. “I’d love to. I didn’t want to interrupt you two—”

“You’re her grandmother. You should be there.”

“That’s so good to hear.”

“I’ll call Dave and we’ll make a family lunch of it.”

“Got it. I’ll meet you there in…” She checked her watch. “About an hour?”

“Perfect.” He kissed her on both cheeks. “See you soon.”

It was going to be a great day. She needed more of those.

On her way back to her car, she ran into an unexpected pair.

“Ciao, bella!” Diego gave her a hug.

“What are you two doing here?”

“We’re seeing a judge about dissolving our marriage,” Matteo said. “Now that Luna’s no longer with us…”

“So we can marry again.”

“Congratulations! Where are you getting married? At a church?” Another wedding. She loved weddings.

Matteo shook his head. “At the courthouse. Next week, if everything goes well today.”

In a courthouse? “Okay. Well, good luck with that.” She kissed them both.

“Grazie!”

As they walked inside, she pulled out her phone and texted Sam. There was no way her friends were getting married at the courthouse. “Sam? We need to talk.”


Capitolo Novantotto: Dietro le linee nemiche

“Non le prenderò troppo tempo.” Carmelina entrò, lasciando che i suoi occhi si abituassero alla luce.

La casa era splendida. Due ampie scalinate salivano da entrambi i lati dell’ingresso, mentre i pavimenti in marmo e i grandi dipinti alle pareti suggerivano l’impressione di trovarsi in un museo.

Ma per quanto bello, non sembrava il luogo adatto dove crescere un bambino.

“Possiamo accomodarci qui.” Jessica le fece strada verso un ampio salotto sulla destra con il parquet a terra e un grosso caminetto la cui cappa si alzava per due piani verso il tetto con le travi a vista.

I mobili davano l’impressione di non essere mai stati usati: sedie di legno con schienali rigidi e la seduta in pelle bianca, due statue in marmo verde raffiguranti dei levrieri piazzate ai lati del camino e per finire un tavolino da caffè in vetro su cui facevano bella mostra di sé miniature in cristallo della Torre Eiffel, del Colosseo e di altri monumenti di fama mondiale.

Carmelina aveva sentito parlare di gente che aveva due salotti: uno dove guardare la TV e un altro per ricevere gli ospiti. Secondo lei era un po’ troppo pretenzioso.

Sedettero una di fronte all’altra. Carmelina si trattenne a stento dal prendere la riproduzione della Torre Eiffel per controllare se avesse il cartellino del prezzo.

Jessica appoggiò le mani in grembo. “Quindi, di cosa voleva parlare?”

“Sua figlia… mia nipote, Marissa, è una meravigliosa giovane donna.”

“È una ladruncola maleducata.” Il tono della donna trasmetteva tutto il suo sdegno.

“Forse.” Carmelina cercò un modo per raggiungerla. “Quando ero una ragazzina rubai una barretta di cioccolato dal negozio in fondo alla strada. Abbiamo fatto tutti cose stupide da giovani.”

“Ne abbiamo anche pagate le conseguenze.”

“Forse,” ripeté. Lei non era stata beccata, ma suo padre l’avrebbe fatta nera se lo fosse venuto a sapere. “Ascolti, so che è arrabbiata con lei, e che non condivide tutto quello che ha detto o fatto.”

Jessica annuì. “Lei sa cosa ha fatto. Sono andata alla sua scuola qualche settimana fa. Le ho chiesto di tornare a casa…”

“Ma solo se avesse rinnegato chi è.” Marcos glielo aveva raccontato.

Jessica scosse la testa. “Sta insistendo con quella cosa dell’essere lesbica solo per farci dispetto. Non lo è. Nessuno nasce omosessuale.”

Carmelina rise. “Potrei presentarle diversi amici che la convincerebbero del contrario.”

“Mi dispiace molto, ma devo proprio andare, signora… Di Rosa, vero? Mi permetta di accompagnarla.” Fece per alzarsi.

“La perderà.”

Quelle parole spinsero Jessica a sedersi di nuovo.

“Per quanto sia arrabbiata con lei, per quanto creda di poterla cambiare oppure se solo vuole raggiungerla… la perderà.” Le porse la foto di Andrea. “Diedi mia figlia in adozione e quando alla fine mi sono decisa a cercarla, era troppo tardi.”

Jessica prese l’immagine, spostando lo sguardo da lei alla donna ritratta. “Non è la stessa…”

“Lo so. Ma se domani si presenta in tribunale e testimonia contro la sua stessa figlia…” Rabbrividì. Non riusciva a immaginare di fare una cosa simile a qualcuno che amava. “Nella migliore delle ipotesi, se la caverà e non vorrà mai più vederla o parlarle. Nella peggiore… Lo sapeva che ha un talento naturale per la cucina?”

“La cucina?” Jessica aggrottò la fronte.

“Sì. Sta seguendo un corso presso un ristorante italiano della zona. Vogliono farla diventare uno chef. È molto portata.”

“Uno chef?”

Carmelina annuì. “Ha la possibilità di fare qualcosa di importante nella vita. Ma lei sembra disposta a distruggere tutti i sui sogni e mandarla in riformatorio, o peggio. E per cosa? Per punirla? Per vendicarsi? Vuole fargliela pagare per aver detto la verità?”

“Era sempre così arrabbiata…”

Carmelina rise di nuovo. “È un’adolescente. È così che sono tutti! E ha pensato che tra tre giorni sarà maggiorenne? Poi non avrà più modo di far parte della sua vita, se non sarà Marissa stessa a volerlo.”

“Non… Tanto non vuole avere niente a che fare con noi.”

“Tipico di quell’età. Nervosi un momento, tristi quello successivo. Ascolti, lo accetta un consiglio?”

“Non ne ha lesinati finora.”

Carmelina sbuffò. “Eccolo: lasci perdere. Ritiri le accuse e faccia un passo indietro. Magari troveremo un modo per farvi fare pace, quando la situazione sarà più calma.”

“È troppo tardi ormai.”

“Solo se vuole che lo sia.”

#

Il mattino seguente erano tutti e tre in attesa fuori dell’aula del tribunale. Carmelina era nervosa. E se non fosse riuscita a convincere Jessica?

Marissa era seduta su una delle panche di legno, vestita come una brava ragazza, anche se continuava a grattarsi il braccio da sopra la camicetta bianca come se avesse l’orticaria.

Marcos camminava avanti e indietro, guardando la porta chiusa. “Sono in ritardo.”

Carmelina annuì. “Comunque vada, ne usciremo.”

Marissa sollevò lo sguardo. “Lo so. Grazie per essere qui, entrambi.”

“L’attesa è la parte peggiore.” Marcos sedette accanto a Marissa e l’abbracciò. “Hai una nuova famiglia, adesso. Ci prenderemo cura di te.”

“Mi scusi, è lei Marissa Sutton?” Un signore di mezza età con un completo grigio e occhiali cerchiati di metallo era in piedi davanti a loro.

Marissa annuì. “Sì. Lei chi è?”

“Mi chiamo Chet Clifton. Sono l’avvocato dei suoi genitori.”

“Non sono i miei genitori.”

Chet scoccò a Carmelina uno sguardo confuso.

Lei si strinse nelle spalle.

“In ogni caso, sua madre…”

“Non è mia madre.”

“…Jessica Sutton mi ha chiesto di informarla che hanno deciso di ritirare le accuse.”

Marissa sollevò il viso, gli occhi sgranati. “Hanno cosa?”

“È finita?” disse Marcos contemporaneamente.

“Sì. È libera di andare. L’udienza è stata cancellata.”

“Cristo santo!” Marissa scattò in piedi e si gettò tra le braccia di Marcos. “È finita!”

Lui rise. “Usciamo e andiamo a festeggiare da Biba.”

“Possiamo andare da Ragazzi invece?”

Marcos annuì. “Tutto quello che vuoi.”

“Devo scriverlo a Tris. Posso invitarlo?”

“Certo. Digli che ci vediamo lì.”

Marissa si allontanò lungo il corridoio, concentrata sul messaggio.

Carmelina sorrise. Era contenta che Jessica avesse fatto la scelta giusta, forse c’era ancora una speranza di riconciliazione tra Marissa e i suoi genitori adottivi. E ora Marcos e Marissa sarebbero usciti per festeggiare.

Sospirò.

Marcos osservò Marissa per un secondo, poi si voltò verso di lei. “Tu non c’entri niente, vero?”

“Non ho idea di cosa parli,” rispose con un sorriso.

Lui ricambiò. “Grazie.” La strinse tra le braccia. “Grazie infinite,” le sussurrò all’orecchio.

“È stato un piacere.” Si sciolse dall’abbraccio. “Meglio che vada. Ho del lavoro da fare in giardino.”

L’amico sembrò triste. “Speravo che venissi fuori con noi.”

“Davvero?” Fu il suo turno di sorridere. “Mi piacerebbe. Non volevo interrompervi…”

“Sei sua nonna. Devi esserci.”

“È bello sentirselo dire.”

“Chiamerò anche Dave e lo trasformerò in un pranzo di famiglia.”

“Okay. Ci vediamo al ristorate tra…” Guardò l’orologio. “Un’ora?”

“Perfetto. “Le posò un bacio su entrambe le guance. “A tra poco.”

Era una giornata meravigliosa. Avrebbero dovute essercene di più.

Mentre tornava verso la macchina si imbatté in una coppia inaspettata.

“Ciao, bella!” Diego la salutò con un abbraccio.

“Che ci fate voi qui?”

“Dobbiamo vedere un giudice per annullare il nostro matrimonio,” rispose Matteo. “Ora che Luna non c’è più…”

“Così possiamo sposarci di nuovo.”

“Congratulazioni! Dove vi sposerete? In una chiesa?” Un altro matrimonio! Le piacevano i matrimoni.

Matteo scosse la testa. “In tribunale. La settimana prossima, se oggi va tutto bene.”

In tribunale? “Okay. Bene, buona fortuna.” Li baciò entrambi.

“Grazie.”

Mentre li osservava entrare nell’edificio, prese il telefono e mandò un messaggio a Sam. Non c’era verso che i suoi amici si sposassero in tribunale. “Sam? Dobbiamo parlare.”


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