The Weekly Fix: The River City Chronicles – Chapter Ninety One: Karma

I’m writing a series from week to week – based in part on the characters Brad and Sam from my novella “Between the Lines“. Dreamspinner has graciously created the discount code RIVERCITY for me – it will give you 25% off the novella if you want to go back and read that story. But it’s not necessary to read it before jumping in here.

La versione italiana e in fondo

Read the whole thing to-date here

(Leggi tutta la storia finora qui)

River City Chronicles

Chapter Ninety One: Karma

Ben sat in the waiting room at U.C. Davis, staring nervously at the time on his phone. Dr. Randall had agreed to see him, though she’d already told him there was nothing she could do for him when they’d talked on the phone.

She was late. It was 10:30 AM, and his appointment was for 10. He hoped the fact that she was running late didn’t mean anything.

The hospital was busy today, humming with patients and personnel.

He hadn’t told Ella he was coming here. Why get her hopes up, if it might all end up being for naught?

“Mr. Hammond?”

He looked up to see a blonde nurse in purple smocks smiling at him from the doorway.

“That’s me.”

“Want to come with me? Dr. Randall is ready to see you.” She gave him a friendly smile.

“Thanks.” He picked up his backpack and followed her.

The last time he’d been to this hospital had been for his bottom surgery, and it still made him a little uncomfortable to think about it. Not because he regretted it—not at all. But it had been a long, painful recovery.

“I’m Jacqueline. Having a good day today?”

He nodded. “I guess? Hospitals make me nervous.”

“You’re not alone.” She opened another door for him. “Here you go.” She squeezed his shoulder and whispered “Good luck.”

He turned to face Dr. Randall.

She was seated behind her desk, working on something on her computer. She had short silver hair and blue eyes., and he guessed she was in her mid fifties.

“Please have a seat, Mr. Hammond. I’ll be with you in just a moment.”

He did as he was told, looking around the office. It was neat, with shelves of leather-bound medical journals against the back wall and color-coded patient files stacked on her desk. “Not paperless yet?”

“Not entirely.” She tapped out a few more keystrokes and then turned to face him. “So what can I do for you today?”

“I’m here on behalf of a friend. Well, more than a friend.” He unzipped his backpack and pulled out a photo and his checkbook. “That’s Ella.” He handed the photo over to her.

She took it and glanced at it, giving him a cursory smile. “She’s very pretty.”

“Thanks. She told me about a clinical trial for Fahr’s Disease that you’re running. I was hoping…”

“I’m sorry, Mr. Hammond. I have to stop you right there. The trial is full, and I doubt she would meet all the criteria for the study anyhow. I know it’s hard to hear, but these trials are not for the benefit of a single patient. They’re run to help us understand the disease and possible treatments for the entire Fahr’s population.”

“I can pay. I’ve got about ten thousand dollars in my savings account, and I could set up a payment plan out of my paycheck. I work at Zocalo—”

“I’m truly sorry, Mr. Hammond. That’s not how it works. At least, not with any reputable research institution. We don’t fill our studies with patients who can pay the most—”

“She’s going to die.”

“As I said, I am sorry—”

“For the first thirty years of my life, Dr. Randall, I lived in this society in the wrong body. I fought my parents, my friends, the whole fucking world to get myself to a place where I finally felt like me. Do you have any idea how that feels?”

She sat back and stared at him.

I went too far. He was shaking now, feeling exposed. “I’m so sorry to have wasted your time.” Ben put the photo and the checkbook away and stood to go.

“Yes, I do.”

“What?”

“You asked me if I knew what it felt like. I do. My daughter Lyra is trans.”

“Oh.” He sank back down into the chair.

“I still don’t see what that has to do with the clinical trial.”

He took a deep breath, and decided to forge ahead. “After I came out, I didn’t think I would ever find someone to love me. To see me, scars and all, and still want to be with me.” He looked away. it was hard to talk about this, especially with a stranger. “A lot of trans people go through this. I know. I’m not exceptional. But with Ella, I finally found someone who sees me. Who likes me for me. You don’t know how rare that is. For anyone, but especially for someone like me.” He put his hand over hers.

It was like an electric shock, and he could have sworn there were green sparkles in the air between them. He shook his head. I must be more tired than I thought.

Her expression softened. She put her hands together in front of her face, sighing. “Like I said, it’s highly unlikely that she matches what we’re looking for in the study. Even if we did have room. Which we don’t. Someone else would have to drop out.”

“I know.”

Dr. Randall stared at him for a moment longer, and then opened her desk and pulled out a business card. She handed it over to him. “Have her contact me and send me her medical records. I’ll take a look, and if she seems like she might be a good candidate, we can have her come in and see if she fits the bill. Even then, I can’t promise anything.”

He nodded. “I understand.”

She bit her lip. “I want to believe that Lyra can find someone to love. Like you did. Since she came out as trans… it hasn’t been easy. For either of us.”

“Maybe there’s something to the whole karma thing.”

She smiled, but there was a bit of sadness around her eyes. “I don’t really believe in the karma. But I hope you’re right.”

“Me too.” He shook her hand. “Thank you so much, Dr. Randall.”

“Call me Susan.”

“Thank you, Susan. I’ll have her contact you.”

He wanted to dance, but he restrained himself, leaving her office with some of his dignity intact. Once he got around the corner, though, he did a little jig.

His phone buzzed. It was Ella.

Max is awake.


Capitolo Novantuno: Karma

Ben era seduto nella sala d’attesa del U.C. Davis e guardava nervosamente l’ora sul proprio cellulare. La dottoressa Randall gli aveva concesso un appuntamento, anche se aveva già anticipato di non poterlo aiutare quando si erano sentiti al telefono.

Ora però era in ritardo. Erano le 10:30 e il suo appuntamento era per le 10:00. Ben sperava che fosse solo un caso e non volesse dire niente.

L’ospedale era affollato quel giorno, i pazienti e il personale che sciamavano di qua e di là.

Non aveva detto niente a Ella. Non voleva che nutrisse delle speranze, quando poi magari il suo tentativo si sarebbe rivelato un fiasco.

“Mr. Hammond?”

Sollevò lo sguardo e vide un’infermiera bionda con indosso un camice rosa che gli sorrideva dalla porta.

“Sono io.”

“Vuole seguirmi? La dottoressa Randall è pronta a riceverla.” Gli rivolse un sorriso affabile.

“Grazie.” Prese lo zaino e le andò dietro.

L’ultima volta che era stato in quest’ospedale era stato per l’operazione ai genitali e pensarci gli causava ancora un po’ di ansia. Non perché se ne pentisse, assolutamente no, ma perché la convalescenza era stata lunga e dolorosa.

“Mi chiamo Jacqueline. Va tutto bene?”

Ben annuì. “Credo di sì. Gli ospedali mi rendono nervoso.”

“Non è il solo.” La donna aprì un’altra porta. “Prego.” Gli strinse una spalla e sussurrò: “In bocca al lupo.”

Ben si voltò e si trovò di fronte alla dottoressa Randall.

Era seduta dietro la sua scrivania e stava lavorando al computer. Avrà avuto poco più di cinquant’anni, i capelli grigi tagliati corti e occhi azzurri.

“Prego, si sieda, Mr. Hammond. Sarò da lei tra un minuto.”

Ben si accomodò e cominciò a guardarsi intorno. L’ufficio era ordinato, con scaffali pieni di raccolte mediche con sovraccoperte di cuoio appoggiati al muro e cartelle mediche colorate posate sulla scrivania. “Ancora schiavi della carta, eh?”

“In parte.” Il medico digitò qualche altra lettera, poi si voltò a guardarlo. “In cosa posso aiutarla?”

“Sono qui per conto di un’amica. Più che un’amica a essere onesto.” Aprì lo zaino e ne estrasse una foto e il libretto degli assegni. “Questa è Ella.” Le porse la foto.

Lei la prese e la osservò, sorridendo appena. “È molto carina.”

“Grazie. Mi ha parlato di un protocollo sperimentale per la cura della sindrome di Fahr. Speravo…”

“Mi dispiace, Mr. Hammond, ma devo interromperla. Le posizioni sono già tutte occupate e comunque dubito che potrebbe rispondere ai requisiti per entrare a far parte dello studio. So che è penoso sentirselo dire, ma questi protocolli non vengono effettuati affinché un singolo paziente ne tragga beneficio. Lo scopo è quello di capire la malattia e individuare possibili trattamenti che possano aiutare l’intera popolazione affetta dalla sindrome.”

“Posso pagare. Ho circa diecimila dollari sul conto corrente e potrei prendere un finanziamento sullo stipendio. Lavoro da Zocalo…”

“Mi dispiace davvero, Mr. Hammond, ma non funziona così. O perlomeno, non con le istituzioni rispettabili. Non scegliamo i pazienti in base alle loro disponibilità economiche.”

“Morirà.”

“Come ho detto, mi dispiac…”

“Per i primi trent’anni della mia vita, dottoressa Randall, ho vissuto nel corpo sbagliato. Mi sono opposto ai miei genitori, ai miei amici, al mondo intero per riuscire ad arrivare a una situazione dove finalmente potessi sentirmi me stesso. Ha idea di cosa significhi?”

La donna si appoggiò allo schienale e lo guardò.

Ho esagerato, pensò Ben. Tremava e si sentiva esposto. “Mi dispiace di averle fatto perdere tempo.” Mise via la foto e il libretto degli assegni e si alzò per andarsene.

“Sì, lo capisco.”

“Cosa?”

“Mi ha chiesto se capisco cosa significhi. Lo capisco. Mia figlia Lyra è trans.”

“Oh.” Si lasciò ricadere sulla sedia.

“Quello che non capisco è cosa c’entri questo con il protocollo.”

Ben inspirò a fondo e decise di giocarsi il tutto per tutto. “Dopo essermi dichiarato non ero sicuro che avrei trovato qualcuno che mi amasse. Che mi vedesse, cicatrici incluse, e ancora avesse voglia di stare insieme a me.” Distolse lo sguardo: era difficile affrontare quegli argomenti, in particolare con un’estranea. “Molti trans hanno lo stesso problema, lo so bene. Non sono un’eccezione. Ma Ella, lei mi vede per come sono. Le piaccio per come sono. Non so se si rende conto di quanto sia rara una cosa del genere. Per tutti, ma per quelli come me in particolare.” Coprì la mano di lei con la propria. Fu come essere attraversato da una scossa elettrica e scintille verdi crepitarono dell’aria tra loro. Ben scosse la testa. Devo essere più stanco di quanto credessi.

L’espressione della donna si addolcì. Unì le mani davanti al viso e sospirò. “Come ho detto, è improbabile che risponda ai requisiti di ciò che stiamo cercando per i nostri studi. Anche se avessimo posto, cosa che non abbiamo. Qualcun altro dovrà essere escluso.”

“Lo so.”

La dottoressa Randall lo guardò per qualche altro secondo, poi aprì il cassetto della scrivania e ne prese un biglietto da visita. Glielo porse. “Le dica di contattarmi e di mandarmi i suoi referti. Darò un’occhiata e se dovesse rivelarsi una buona candidata, possiamo provare a farla venire e vedere di farla entrare. Ma, anche in quel caso, non posso prometterle nulla.”

Ben annuì. “Capisco.”

La donna si morse il labbro. “Voglio credere che anche Lyra possa trovare qualcuno da amare. Come è successo a lei. Da quando si è dichiarata… non è stato facile. Per nessuno di noi.”

“Magari il karma deciderà di darle una mano.”

Lei sorrise, anche se il suo sguardo rimase triste. “Non credo granché nel karma. Ma spero che abbia ragione.”

“Anch’io.” Le strinse la mano. “Grazie infinite, dottoressa Randall.”

“Mi chiami Susan.”

“Grazie, Susan. La farò contattare.”

Avrebbe volute fare salti di gioia, ma si trattenne, preferendo lasciare l’ufficio con ancora una parvenza di dignità. Una volta girato l’angolo, però, fece un balletto.

Il telefono vibrò. Era Ella.

Max si è svegliato.

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