The Weekly Fix: The River City Chronicles – Chapter Ninety Seven: Ragu and Regrets

I’m writing a series from week to week – based in part on the characters Brad and Sam from my novella “Between the Lines“. Dreamspinner has graciously created the discount code RIVERCITY for me – it will give you 25% off the novella if you want to go back and read that story. But it’s not necessary to read it before jumping in here.

La versione italiana e in fondo

Read the whole thing to-date here

(Leggi tutta la storia finora qui)

River City Chronicles

Chapter Ninety Seven: Ragu and Regrets

Diego looked around at the class. It had grown to fifteen people. Things were going so well, he was thinking about adding another course.

Their lunch business continued to grow. Matteo said they would turn a profit in October, enough of a good sign that they should be able to renegotiate their line of credit with the bank. And dinner business was picking up too.

Gio had fallen in with Marissa and her boyfriend, Tris at school. The boy actually seemed to be enjoying himself as he chopped carrots with the others for the Ragu alla Romagnola sauce they were preparing today.

“Ragu does great with any pasta,” he told his pupils. “And of course, ragu from Emilia Romagna does the best.” His mother had taught him how to make a wonderful Ragu. He just wished she could be there to see how he was passing it along.

Diego moved around the room, setting each person to doing a part of the preparation. Cooking was eighty percent prep and twenty percent applying heat.

He came around to Carmelina. “Ciao bella!”

She and her companion were dutifully peeling tomatoes. “Diego, this is Daniele. Daniele, my friend Diego, the chef.”

Piacere.” Daniele held out his hand.

“Polite, and bello too.” Diego grinned at Carmelina as he shook Daniele’s hand.

“Matteo said you just got back from Italy?” She set another peeled tomato in her bowl.

“Yes. I brought my… figlio.”

“Son,” Daniele supplied. “You didn’t know?”

“No, I only recently found out. His mother never told me.” He wished he had gotten a little more time with Luna, before she had passed away.

“But haven’t you and Matteo been together twenty years?” Carmelina asked, eyeing Gio. “The boy doesn’t look any older than seventeen.”

Diego closed his eyes. “Long story.”

She rubbed his arm. “Sorry, I didn’t mean to pry.”

“I’ll tell you one time. When things are less… folli.”

She nodded. “It’s a date.”

“I wanted to talk with you about a thing.” He waved for Matteo to come over. “He is better with English.”

Matteo joined them, taking a seat on one of the counter stools. “Are you ready to ask her?”

Diego nodded.

“We have a proposition for you—it was Diego’s idea. You were so wonderful here when he was gone, helping us run the place. How would you like to come work with us?”

Carmelina’s mouth dropped open. “Work with you… how?”

“Diego wants to train you as a chef. He thinks you could be really good at it, and with the business expanding—”

“I’d love to!” She jumped up and hugged Diego, and then Matteo. “I had such a wonderful time cooking with you.”

Matteo gave her the slow down gesture with both hands. “We can’t pay you a lot to start. But over time…”

“It sounds perfect.”

“You’d be fantastic at it.” Daniele kissed her cheek. “I’ve had your cooking.”

Matteo nodded. “So… we just heard that Marissa is your granddaughter?”

Carmelina nodded. “A little surprise of my own.” She winked at Diego.

Ha un dono per la cucina… She has… come si dice?”

“A gift.”

. A gift for cooking. We can train her, too.”

“That would be amazing.”

“Then maybe Diego could take a day or two off, now and then.”

Diego tried to imagine it, not having to be in the kitchen every day.

Carmelina grinned. “Maybe both of you could take a day off together.”

“That would be nice,” Matteo said in his usual droll manner.

“You could help for the wedding next weekend.” Diego pointed at Sam and Brad. “If you want.”

“I would love to.”

Just for a moment, Diego wished they could have a fancy wedding of their own. But getting married again was the most important thing. The rest was just decoration. Besides, he didn’t need a fancy wedding to know how madly in love he was with Matteo, even after twenty years.

“Can you start next Saturday?” Matteo asked. “We can see how we work together on the wedding prep.”

“That sounds wonderful. Do I need to bring anything?

“Just yourself and an apron.”

#

Carmelina was flying. In less than a week, she’d gotten herself a granddaughter, a boyfriend, and a new job. Though she felt a bit old to be throwing around the “boyfriend” word.

Male companion?

Significant other?

Maybe just “guy.”

She had a guy. It felt like a new lease on life, and Arthur approved.

After class, she sent Daniele on his way, promising to meet him for dinner later at Mayahuel. She had a hankering for their cream of poblano soup, but she had something more important to do first.

She’d gotten the woman’s name from Marcos, and now she was just hoping she was home.

She climbed up the steps to the front porch. The home was beautiful, a mid-century mansion along the American River in Fair Oaks. It had a huge grassy front yard, green in the midst of the drought, she noted. The place had clearly been updated and was well cared for.

After a moment’s hesitation, she pressed the buzzer.

She heard the sound of footsteps—heels?—inside.

The door opened. “Yes, can I help you?”

Carmelina suddenly felt drab, underdressed and old.

Jessica Sutton was dressed for a night out on the town, even while she was at home on a Sunday afternoon. She wore a pearl necklace, a light blue top, and a matching skirt. Her heels were at least three inches high, and gold bracelets jangled on her arms.

Carmelina stuffed down her jealousy. She was here for Marissa. “Are you Jessica Sutton?”

“Yes. Are you serving me papers, or something?” She frowned.

Still pretty. Damn. “No, nothing like that.” She put on her best smile. “I’m Carmelina di Rosa. I’m Marissa’s grandmother.”

“Marissa’s grandmother lives in Topeka, and if I never see her again, I’ll be perfectly happy.” She started to close the door.

“Wait!” She pulled out Andrea’s photo. “This was my daughter, Andrea. She was Marissa’s birth mother. She was killed in an accident fifteen years ago, just before you adopted Marissa.”

Jessica paused. “What does that have to do with us?”

“I came here to warn you—I don’t want you to lose your daughter too. Please, may I come in?”

Jessica stared at her for a long time. At last, she nodded, and opened the door wider. “I don’t have much time. Phillip is expecting me at the club in about half an hour.”

Ragu alla Romagnola

Serves Four People

Ingredients:

1/4 cup butter
1/2  an onion
1 carrot, chopped
1 celery stalk, chopped
1/4 cup pancetta, chopped
1 3/4 cups lean ground beef
3/4 cup chopped chicken liver
1/2 cup of red wine
Just over a pound of fresh tomatoes, peeled
Beef or chicken broth

Melt the butter for about two minutes in a large sauce pan. Add the chopped onions, carrots, celery, and pancetta. , unite poi un trito di cipolla. carota, sedano e pancetta tritata. Brown these for a few minutes, then add the beed and the chicken liver. Let the beef and chicken brown for a few minutes, and then add the wine. When the wine has evaporated, add the fresh peeled tomatoes. Salt and pepper to taste. Add some beef or chicken broth, spoonful by spoonful, also to taste. Let it cook on medium heat for about 45 minutes, stirring occasionally.


Capitolo Novantasette: Ragù e rimpianti

Diego si guardò intorno. Il suo corso di cucina contava ormai quindici persone. Stava andando così bene che gli era venuta voglia di avviarne un altro.

La tavola calda aveva sempre più clienti. Matteo aveva detto che il mese di ottobre sarebbe stato in attivo, abbastanza da pensare di rinegoziare il mutuo con la banca. E anche il servizio serale stava cominciando a ingranare.

Gio aveva fatto amicizia con Marissa e il suo ragazzo Tris e addirittura sembrava divertirsi mentre insieme a loro tagliava le carote per il ragù alla romagnola che era in programma quel giorno.

“Il ragù va bene con tutti i tipi di pasta,” disse ai suoi studenti. “E ovviamente quello emiliano è il migliore.” Sua madre gli aveva insegnato a fare un ragù eccezionale e sarebbe stato bellissimo se avesse potuto essere lì con lui per vedere come Diego tramandava la sua ricetta.

Prese a girare per la stanza, affidando a ciascuno un compito diverso. La cucina era ottanta percento preparazione e venti percento cottura.

Arrivò vicino a Carmelina. “Ciao bella!”

Lei e il suo compagno stavano pelando i pomodori. “Diego, ti presento Daniele. Daniele, lui è il mio amico Diego, lo chef.”

“Piacere,” disse l’uomo in italiano, porgendogli la mano.

“Educato e anche bello,” commentò Diego con un sorriso verso Carmelina, mentre stringeva la mano a Daniele.

“Matteo ha detto che sei appena rientrato dall’Italia,” chiese l’amica mettendo un altro pomodoro pelato dentro la scodella.

“Sì. Ho portato qui mio… figlio.” Aveva detto l’ultima parola in italiano.

“Son,” tradusse per lui Daniele. “Non sapevi di averlo?”

“No, l’ho scoperto solo di recente. Sua madre non me lo aveva mai detto.” Desiderò di aver avuto l’occasione si parlare di più con Luna, prima che la malattia la portasse via.

“Ma tu e Matteo non state insieme da vent’anni?” chiese Carmelina, scoccando un’occhiata a Gio. “Il ragazzo non ne dimostra più di diciassette.”

Diego chiuse gli occhi. “Lunga storia.”

L’amica gli accarezzò il braccio. “Scusa, non volevo impicciarmi.”

“Un giorno ti racconterò tutto. Quando le cose saranno meno… folli.”

Lei annuì. “Ci conto.”

“Volevo parlarti anche di un’altra cosa.” Fece cenno a Matteo di avvicinarsi. “Lui se la cava meglio con l’inglese.”

Matteo li raggiunse e sedette su uno degli sgabelli. “Sei pronto per chiederglielo?”

Diego fece cenno di sì con la testa.

“Abbiamo una proposta da farti. Un’idea di Diego. Sei stata fantastica ad aiutarci mentre lui era via, e ci hai dato una mano grossissima. Ti piacerebbe venire a lavorare per noi?”

Carmelina spalancò la bocca. “Lavorare per voi… come?”

“Diego vuole farti diventare una cuoca. Crede che saresti brava, e con il lavoro che sta aumentando…”

“Mi piacerebbe moltissimo!” Balzò su e abbracciò Diego, poi Matteo. “Mi sono divertita tantissimo a cucinare per voi.”

Matteo le fece un cenno per consigliarle di calmarsi. “Non possiamo pagarti granché all’inizio. Ma poi…”

“È perfetto.”

“Sarai fantastica.” Daniele le diede un bacio sulla guancia. “Ho assaggiato la tua cucina.”

Matteo annuì. “Allora… abbiamo appena saputo che Marissa è tua nipote?”

Carmelina fece di sì. “Una sorpresa anch’io.” Strizzò l’occhio a Diego.

“Ha un dono per la cucina,” disse lui in italiano. “Come si dice in inglese?”

“È portata.”

“Sì. È portata. Possiamo insegnare anche a lei.”

“Sarebbe meraviglioso.”

“Così magari Diego potrà prendersi qualche giorno libero ogni tanto.”

Diego provò a immaginare come sarebbe stato non dover andare a lavorare tutti i giorni.

Carmelina sorrise. “Magari potresti prenderveli insieme, quei giorni liberi.”

“Sarebbe bello,” disse Matteo nella sua solita maniera buffa.

“Potresti aiutarci già con il matrimonio della prossima settimana.” Diego indicò Brad e Sam. “Se vuoi.”

“Mi farebbe tantissimo piacere.”

Per un attimo, Diego desiderò di poter avere un matrimonio in grande stile come i due amici, ma la cosa più importante era sposarsi di nuovo. Il resto era solo un surplus. Inoltre, non aveva bisogno di un matrimonio sfarzoso per sapere quanto amasse Matteo, anche dopo vent’anni.

“Puoi cominciare il prossimo sabato?” chiese Matteo a Carmelina. “Possiamo vedere se lavoriamo bene insieme durante i preparativi per il matrimonio.”

“Fantastico. Devo portare qualcosa?”

“Solo te stessa e un grembiule.”

#

Carmelina camminava a dieci centimetri da terra. In meno di una settimana aveva trovato una nipote, un ragazzo e un lavoro. Anche se si sentiva un po’ troppo vecchia per usare la parola ‘ragazzo’.

Compagno?

Persona importante?

O forse solo un ‘lui’.

Aveva un ‘lui’. Aveva il sapore di una nuova vita, e Arthur approvava.

Dopo il corso, mandò Daniele a casa con la promessa di incontrarlo più tardi da Mayahuel. Aveva una voglia matta di mangiare la loro zuppa cremosa di poblano, ma prima doveva fare qualcosa di più importante.

Aveva ottenuto il nome della donna da Marcos e ora sperava di trovarla in casa.

Salì i gradini del portico. La costruzione era splendida: una residenza storica lungo l’American River a Fair Oaks. Aveva un ampio giardino erboso sul davanti, verde nonostante la siccità, notò. L’intera costruzione era chiaramente restaurata e molto curata.

Dopo un attimo di esitazione, premette il campanello.

Dall’interno provenne un rumore di passi. Tacchi?

La porta si aprì. “Buongiorno, posso aiutarla?”

Carmelina si sentì all’improvviso, scialba, vestita male e vecchia.

Jessica Sutton sembrava pronta per una serata fuori, anche se era domenica pomeriggio ed era a casa. Portava una collana di perle, una blusa azzurra e una gonna in tinta. I tacchi erano almeno dieci centimetri e al polso le tintinnavano dei braccialetti d’oro.

Carmelina cacciò indietro l’invidia. Era lì per Marissa. “Parlo con la signora Sutton?”

“Sì. Deve consegnarmi dei documenti?” La donna si accigliò.

È bella anche così. Maledizione. “No, niente del genere.” Carmelina indossò il suo sorriso più luminoso. “Mi chiamo Carmelina di Rosa e sono la nonna di Marissa.”

“La nonna di Marissa vive a Topeka, e se anche non dovessi vederla più, sarei perfettamente felice.” Cominciò a chiudere la porta.

“Aspetti!” Prese la foto di Andrea. “Questa era mia figlia, Andrea. La madre naturale di Marissa. È rimasta uccisa in un incidente quindici anni fa, poco prima che voi adottaste sua figlia.”

Jessica si fermò. “Come ci riguarda?”

“Sono venuta per avvisarla… non voglio che anche lei perda sua figlia. Per favore, posso entrare?”

Jessica la guardò a lungo. Alla fine annuì e spalancò la porta. “Non ho molto tempo. Phillip mi aspetta al club tra mezzora.”

Ragu alla Romagnola

Dosi per 4 persone

Ingredienti :

50 gr. Burro
1/2 cipolla
1 carota
1 sedano
50 gr. Pancetta
350 gr. Polpa di manzo magra a dadini
150 gr. Fegatini di pollo tagliati
1/2 bicchiere di vino rosso
500 gr. Pomodori freschi

Fate sciogliere il burro per circa 2 minuti, unite poi un trito di cipolla. carota, sedano e pancetta tritata. Fate soffriggere per qualche minuto poi aggiungete la polpa di manzo ed i fegatini di pollo, lasciate rosolare per alcuni minuti e unite il vino. Quando questo sarà evaporato unite i pomodori freschi spellati e privati dei semi, salate e pepate. Aggiungete di tanto in tanto qualche cucchiaio di buon brodo di carne. Lasciate cucinate per circa 45 minuti.

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