The Weekly Fix: The River City Chronicles – Chapter One Hundred Two: Alla Fine

This is it – the last chapter in the current story arc. Look for the story in book form in the Spring of 2018.

La versione italiana e in fondo

Read the whole thing to-date here

(Leggi tutta la storia finora qui)

River City Chronicles

Chapter One Hundred Two: Alla Fine

Sam threw an extra pair of swim trunks into his suitcase and closed it up. “You about ready?”

They were taking their honeymoon in Tucson. They had transportation, thanks to his mother, and it was a cheap trip. Plus, Brad had never been there.

“Yes, Mister Weston-Fuller.” Brad kissed him, picking up his suitcase and hauling it out of the room to take it downstairs. “I do love the sound of that.”

“Me too.” He popped into the bathroom to put on his deodorant. “Hey, I was thinking… can we take a trip down to the Chiricahuas while we’re there?”

“Chiricow-whos?”

“They’re these beautiful mountains southeast of Tucson. We could go out camping for a few nights, sleep under the stars.”

“You remember I don’t camp, right?” Brad called from the stairs.

“You’ll learn. Just like I’ll learn to love staying in nice hotels.”

Brad’s snort carried from downstairs.

Sam grabbed his laptop case and took one last look around the room. He had everything. He was fairly sure. “Ricky, you ready?”

“Coming.”

“Mom, you ready to go?” He found her in the kitchen, drying off her hands.

“Just finished putting the dishes in the dishwasher.”

Sam rolled his eyes. “You didn’t have to do that.”

“I know, love, but somebody had to.”

Sam looked around at his housemates. They were taking a road trip honeymoon with his mother and their live-in foster child to his childhood hometown.

It was such a non-traditional honeymoon, and he couldn’t have been happier about it.

#

Ben put on the hot water for tea, and sat down to check his email.

There was the usual bucket load of spam, an email from his boss at Zocalo, and one from Red Tern Press.

His hand shook as he moved the mouse to open it.

We’re happy to inform you that we would like to publish your book…

Ben grinned from ear to hear. “Ella!” He got up and ran to his bedroom, flinging open the door.

“I just got good news!” they both said simultaneously.

He laughed. “You go first.” He threw himself down on the bed next to her, feeling like a little kid.

“No, you go. Mine can wait.”

“Okay. I just got an email, Red Tern wants to publish my book!”

“Oh my God, that’s fantashtic!” She threw her arms around him. “Oh, I am so proud of you.”

“Thanks. I mean, they’re a small press, so there’s probably not a lot of money in it—”

“It doesn’t matter. It’s a great start!”

He nodded. “It’s a foot in the door.” He took her hand. “What’s your news?”

She took a deep breath. “Dr. Randall called. She said they found a space for me in the clinical trial.”

“Oh my God… that’s amazing!” He crossed his arms. “Why did you let me go first? I feel like such an idiot. That’s much bigger news!”

She blushed. “It’s just that you looked so excited to get that offer. And yours is big, too.”

“I am excited. But I’d throw the whole thing away for just one extra day with you.”

She put a hand to her mouth.

“What? Did I upset you?” He was always doing that, making stupid mistakes.

She shook her head. “No. Not at all. It’s just that you said exactly what I needed to hear.”

He pulled her close. Things were finally going their way.

The teakettle blared.

Ella laughed. “Go!”

“I’ll be right back. And then we’re gonna really celebrate.”

#

Carmelina shook out the tablecloth, the one decorated with lemons that she’d brought back from the Amalfi Coast, on her last trip there with Arthur.

This was to be their first family brunch—Marcos, Dave and Marissa were due over at ten. She hoped to make it a regular thing.

Her phone rang.

“Hello?”

“Hi nonna, this is Marissa.”

Carmelina smiled. “I figured. The nonna was a bit of a giveaway.”

“Sorry I didn’t call sooner—”

“You’re not cancelling on me, are you?” She had been so looking forward to this.

“Oh, no, not at all. I just wanted to see if Tris could come along with me.”

Carmelina breathed a sigh of relief. “Of course he can. When will you all be here?”

“About twenty minutes.”

“Perfect. See you then.”

“Everything okay?” Daniele came up behind her, slipping his arm around her waist and kissing her neck.

She nodded. “I just need to do one more thing. Can you finish things here?”

He nodded. “Go. I’ll take care of it.”

She retreated to her bedroom. On her dresser, the little pair of shoes she had bought for Andrea, for her hopes for Andrea, waited for her.

She picked them up and sat down on her bed, holding them to her chest. “I love you, baby girl.” She felt a surge of warmth spread from the shoes into her chest. I love you too, Mamma.

She looked at the shoes in wonder. They sparkled green in her hands for just a second, and then faded to their usual pink and white.

It was time to put them away. She put them in her closet, on the top shelf next to her hand-made blankets.

She kissed her fingers, touched them to the shoe.

Then she closed the door behind her.

#

Dave led Marcos toward Carmelina’s front door.

Marcos squeezed his hand with a smile.

Dave pulled him back.

“What’s up?”

Dave frowned, scratching his chin. “Do you think that’ll be us some day?”

“What do you mean?”

“Like Sam and Brad. Like Diego and Matteo.”

“Married?”

Dave nodded.

“I hope so. Are you asking?”

Dave laughed and shook his head. “Not yet. I just wanted to know how you felt.”

Marcos grinned. “Yeah. I hope so, one day.”

“Good.”

“Are you guys being all squishy again?” Marissa and Tris had arrived carrying a cooler. “Someone get the door?” she asked.

Marcos chuckled and rang the doorbell. “One of these days you’ll be doing all that squishy stuff, and I hope someone gives you shit for it then.”

“Hey guys! Come on in!” Carmelina waved them inside. “Hopefully this will be less of a disaster than the last time I had you all over for a meal.”

“It can hardly be worse.” Dave looked around. He’d been in Carmelina’s place hundreds of times before, but there was something different this time.

“Gather around the table,” she said. “Daniele has made us a fantastic Italian family breakfast.”

Dave grinned—that was it. Now they were a family.

#

Matteo woke.

Diego was fast asleep in bed next to him, but there was light coming through under the door.

Gio? Maybe the boy was having a hard time sleeping.

Matteo got up and padded out of the bedroom. The door to Gio’s room was closed.

Matteo frowned. Had he left the light on when they went to bed? No. There was someone sitting at their dining room table.

He picked up the rolling pin off the counter silently, and approached the person from behind. “Who are you?”

She turned around, and he let the rolling pin drop to the floor with a clatter. “Mamma.”

Ciao tesoro,” she said, getting up to hug him. She was just as he remembered her, in her light blue robe and slippers, her black hair streaked with gray and held back with bobby pins. “Sit.”

He stared at her.

“Sit, sit!” She gestured to the chair across from her.

He sank down in his chair, and she passed him a cup of hot tea. It was French vanilla, the kind she always used to make for him when he was sick. He took a sip—it was just as he remembered. “How…?”

She smiled. “We all watch out for you,” she said in Italian. “I know you’ve had a hard year, but I am very proud of you. Your father is too.”

“Papá?”

She nodded. “He sends his love.” She took a sip her tea and smiled.  “Diego loves you, you know.”

It still hurt him that Diego had lied to him. “Sometimes I don’t know if—”

“He loves you. He will make you happy, I think.”

“You think?”

She winked. “Even angels don’t know everything.”

He laughed. “I miss you, Mamma.”

“I am always here with you, tesoro.” She finished her tea, then got up and kissed him on the forehead, and gave him a hug. He could smell her Chanel No. 5, the perfume she only wore on special occasions. “Live every day like you might die tomorrow. Ti voglio bene.”

Matteo woke up. Sunlight was streaming in through the window, creating patterns through the blinds across the bedcover.

It had all seemed so real. “Diego, are you awake?”

Diego’s eyes flickered open. “Un po’.”

“I just had the most amazing dream.”

“Coffee first. Then dream.” He rolled over away from Matteo, grunting.

Matteo grinned and kissed his cheek. “Coffee, coming right up.”

He slipped out of the bedroom and made his way to the kitchen. Gio’s door was still closed.

Matteo approached the table with some trepidation. It had been just a dream, right?

There were two mugs sitting there.

He picked one up— littered with bits of dried tea. He inhaled, savoring the lingering smell of vanilla.

He closed his eyes. “Love you, Mamma,” he whispered.

Then he smiled, washed them out and put them away.


Capitolo Centodue: La fine

Sam lanciò un altro costume nella valigia e la chiuse. “Sei pronto?”

Avrebbero trascorso la luna di miele a Tucson. Grazie a sua madre, avrebbero viaggiato gratis e per di più tutta la vacanza costava poco. Inoltre, Brad non c’era mai stato.

“Sì, signor Weston-Fuller.” Il neo-marito lo baciò, prese la valigia e la apostò nel corridoio, per poi trasportarla di sotto. “Mi piace come suona.”

“Anche a me.” Sam corse in bagno per spruzzarsi del deodorante. “Ehi, stavo pensando… Che ne dici di una capatina a Chiricahuas mentre siamo lì?”

“Chiricosa?”

“Quelle bellissime montagne a sud-est di Tucson. Potremmo andare in campeggio per qualche giorno, dormire sotto le stelle.”

“Ti ricordi che non me la cavo bene col campeggio, vero?” disse Brad dalle scale.

“Imparerai. Così come io imparerò a stare in qualche bell’hotel.”

Sam prese la borsa del computer e lanciò un’ultima occhiata alla camera. Non si era scordato niente. Ne era sicuro. “Ricky, sei pronto?”

“Arrivo.”

“Mamma, sei pronta?” La trovò in cucina impegnata ad asciugarsi le mani.

“Ho appena finito di mettere i piatti in lavastoviglie.”

Sam alzò gli occhi al cielo. “Non ce n’era bisogno.”

“Lo so, amore, ma qualcuno doveva pur farlo.”

Sam si guardò intorno. Stavano per iniziare una luna di miele on the road verso la sua città natale insieme a sua madre e al ragazzo che era stato loro affidato.

Era una cosa completamente fuori dall’ordinario e lui non avrebbe potuto esserne più felice.

#

Ben mise a bollire l’acqua per il tè e sedette per controllare le email.

C’era la solita quantità assurda di spam, un’email dal suo capo di Zocalo e una dalla Red Tern Press.

L’aprì con mano tremante.

Siamo lieti di comunicarLe che ci piacerebbe pubblicare il suo libro…

Ben sorrise da orecchio a orecchio. “Ella!” Si alzò e corse in camera, spalancando la porta.

“Ho ottime notizie!” esclamarono all’unisono.

Ben rise. “Prima tu.” Si lanciò sul letto accanto a lei, sentendosi felice come un bambino piccolo.

“No, vai tu. La mia può aspettare.”

“Okay. Mi è appena arrivate un’email di Red Tern. Pubblicheranno il mio libro!”

“Oddio, è fantastico!” Ella gli gettò le braccia al collo. “Non sai quanto sono orgogliosa di te!”

“Grazie. Cioè, è un piccolo editore e quindi non guadagnerò tanto, ma…”

“Non importa. È un buon inizio.”

Ben annuì. “È un piede nella porta.” Le prese la mano. “Dimmi la tua novità.”

Lei inspirò a fondo. “Ha chiamato la dottoressa Randall. Ha detto che hanno trovato un posto per me nella sperimentazione.”

“Oddio, è meraviglioso!” Incrociò le braccia sul petto, fingendo severità. “Perché mi hai fatto parlare per primo? Mi sento un idiota. La tua notizia è molto più importante.”

Ella arrossì. “Ma sembravi così eccitato! E comunque anche la tua è una cosa grossa.”

“Sono contento, ma rinuncerei a tutto in cambio di un giorno in più con te.”

Lei si portò una mano alla bocca.

“Che c’è? Che ho detto?” Possibile che dovesse sempre fare di quegli stupidi errori?

Ella scosse la testa. “No. Niente. Hai solo detto quello che avevo bisogno di sentire.”

Ben l’abbracciò. Le cose stavano finalmente prendendo la direzione giusta.

Il bollitore fischiò.

Ella rise. “Vai!”

“Torno subito. E poi festeggeremo davvero.”

#

Carmelina scosse la tovaglia, quella decorata con i limoni che aveva comprato l’ultima volta che lei e Arthur erano andati in vacanza in Costiera Amalfitana.

Quello sarebbe stato il loro primo brunch di famiglia ‒ Marcos, Dave e Marissa dovevano arrivare alle dieci. Sperava che si trasformasse in tradizione.

Il telefono squillò.

“Pronto?”

“Ciano nonna, sono Marissa.”

Carmelina sorrise. “L’avevo immaginato. Il nonna ti ha tradito.”

“Scusa se non ti ho chiamato prima…”

“Volete annullare vero?” No, non vedeva l’ora di avere la famiglia riunita.

“Oh, no, affatto. Volevo solo sapere se posso portare anche Tris.”

Carmelina tirò un sospiro di sollievo. “Certo che sì. Quando arrivate?”

“Tra una ventina di minuti.”

“Perfetto. A presto.”

“Va tutto bene?” Daniele le si avvicinò, passandole un braccio attorno alla vita e posandole un bacio sul collo.

Lei annuì. “Devo fare una cosa. Ti dispiace finire tu qui?”

Daniele fece di sì con la testa. “Vai. Ci penso io.”

Andò in camera. Sul comò l’aspettavano le scarpine che aveva comprato per Andrea ‒ per il sogno di Andrea.

Le prese e sedette sul letto, stringendosele al petto. “Ti voglio bene, piccolina” Sentì un’ondata di calore diffondersi dalle scarpe fino al cuore. Anche io ti voglio bene, mamma.

Carmelina guardò le scarpe stupita. Per un attimo brillarono di una luce verde tra le sue mani, poi tornarono al solito bianco e rosa.

Era arrivato il momento di metterle via, così le ripose nell’armadio, sullo scaffale in alto, accanto alle coperte fatte a mano.

Posò un bacio sulle proprie dita e sfiorò le carpine.

Poi si chiuse la porta alle spalle.

#

Dave tirava un Marcos sorridente verso la porta di Carmelina. Poi si fermò all’improvviso.

“Che succede?” gli chiese il compagno.

Dave si accigliò, grattandosi il mento. “Credi che toccherà anche a noi un giorno?”

“Cosa?”

“Come Sam e Brad. O Diego e Matteo.”

“Se ci sposeremo?”

Dave annuì.

“Lo spero. È una proposta?”

Dave rise e scosse la testa. “Non ancora. Volevo solo sapere cosa ne pensi.”

Marcos sorrise. “Allora, sì, spero che tocchi anche a noi, un giorno.”

“Bene.”

“Vi state facendo di nuovo gli occhi dolci?” Marissa e Tris li raggiunsero con un frigorifero da viaggio. “Qualcuno potrebbe suonare?”

Marcos ridacchiò e premette il dito sul campanello. “Uno di questi giorni ve li farete anche voi gli occhi dolci e spero che ci sia qualcuno a rompervi allora.”

“Salve ragazzi! Entrate.” Carmelina li fece accomodare. “Speriamo che non sia un disastro come l’ultima volta che siete stati qui.”

“Difficilmente potrebbe andare peggio.” Dave si guardò intorno. Era stato centinaia di volte in quella casa, ma quel giorno c’era qualcosa di diverso.

“Sedevi attorno al tavolo,” disse la padrona di casa. “Daniele ci ha preparato una fantastica colazione all’italiana.”

Dave sorrise. Ecco cos’era: la famiglia.

#

Matteo si svegliò.

Diego era addormentato al suo fianco, ma c’era una luce che filtrava da sotto la porta.

Gio? Magari aveva difficoltà a prendere sonno.

Matteo si alzò e uscì nel corridoio. La porta della camera di Gio era chiusa.

Aggrottò la fronte. Aveva lasciato la luce accesa quando erano andati a letto? No. C’era qualcuno seduto al tavolo della sala da pranzo.

Prese in silenzio il mattarello dal piano della cucina e si avvicinò alla persona da dietro. “Chi sei?”

Lei si voltò e il mattarello gli cadde di mano con un tonfo. “Mamma?”

“Ciao, tesoro,” rispose sua madre, alzandosi per abbracciarlo. Era proprio come la ricordava, con la vestaglia azzurra e le ciabatte, i capelli neri striati di grigio e tenuti indietro da una fermaglio. “Siediti.”

Matteo la guardava.

“Siedi, siedi!” Gli indicò la sedia di fronte alla sua.

Lui ci si lasciò cadere sopra e lei gli passò una tazza di tè. Era alla vaniglia, quello che gli preparava sempre quando era malato. Lo assaggiò… aveva esattamente lo stesso sapore che ricordava. “Cosa…?”

La mamma sorrise. “Vegliamo tutti su di te,” gli disse. “So che hai avuto un anno difficile, ma sono orgogliosa di come ne sei uscito. Anche tuo padre.”

“Papà?”

Lei annuì. “Ti manda a dire che ti vuole bene.” Prese una sorsata di tè e sorrise. “Diego ti ama, lo sai.”

Gli faceva ancora male che Diego gli avesse mentito. “Qualche volta non so se…”

“Ti ama e ti farà felice. Credo.”

“Credi?”

Lei gli fece l’occhiolino. “Neanche gli angeli sanno tutto.”

Matteo rise. “Mi manchi, mamma.”

“Ti sono sempre vicina, tesoro.” Finì il tè, poi si alzò, gli posò un bacio sulla fronte e lo abbracciò. Profumava di Chanel No. 5, quello che usava solo per le grandi occasioni. “Vivi ogni giorno come se fosse l’ultimo. Ti voglio bene.”

Matteo si svegliò. La luce del sole entrava attraverso le tapparelle creando disegni sul copriletto.

Era sembrato così reale. “Diego, sei sveglio?”

Il marito aprì gli occhi. “In parte.”

“Ho fatto un sogno incredibile.”

“Prima il caffè, poi il sogno.” Rotolò lontano.

Matteo sorrise e gli diede un bacio. “Arriva subito.”

Uscì dalla camera e si diresse verso la cucina. La porta di Gio era ancora chiusa.

Si avvicinò al tavolo con il batticuore. Era stato davvero solo un sogno?

C’erano due tazze sul piano.

Ne prese una e vide che sul fondo c’erano i resti delle foglie di tè. Inspirò e assaporò il profumo della vaniglia.

Chiuse gli occhi. “Ti voglio bene, mamma,” sussurrò.

Poi sorrise, le lavò e le mise a posto.

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