The Weekly Fix: The River City Chronicles – Chapter Seventy Eight: Always Right

I’m writing a series from week to week – based in part on the characters Brad and Sam from my novella “Between the Lines“. Dreamspinner has graciously created the discount code RIVERCITY for me – it will give you 25% off the novella if you want to go back and read that story. But it’s not necessary to read it before jumping in here.

La versione italiana e in fondo

Read the whole thing to-date here

(Leggi tutta la storia finora qui)

River City Chronicles

Chapter Seventy Eight: Always Right

Matteo set down the phone.

He stared out the window at the street below for a while, his emotions in turmoil.

He’d just started to get past the news Diego had given him a few weeks before.

That he had married a woman. That he was still married. That he had a son.

All of that was understandable. Digestible. He even accepted why Diego had waited so long to tell him.

But this…

The boy—Gio—was seventeen.

The only time Diego had seen Luna, after he’d met Matteo, at least as far as Diego had told him, was that one week when she had come back to blackmail him for money.

The week of Matteo’s father’s death.

Diego had slept with his ex.

Matteo exhaled heavily. How was he supposed to deal with that?

The phone rang, the business line for the restaurant. “Ragazzi. How can I help you?”

“Matteo?”

“This is Matteo.” The voice sounded familiar.

“Hi there – it’s Sam. From the cooking class.”

“Sam! how are you?” Matteo smiled, despite his uneasiness. It was good to hear a friendly voice.

“Good. Hey, I need to ask a favor.”

“What’s going on?” Matteo was proud of his mastery of English idiom.

“Brad and I are getting married!”

Oddio, that’s fantastic! When?” They seemed like such a sweet couple.

“On November 1st. It’s our anniversary.”

“Anniversary?”

“Of the day we first met.”

“Got it. So what can I do for you?” Matteo closed his eyes, remembering again the day he and Diego had married on a beach in Hawaii. How little he’d known, then.

“We’d like to hold the wedding at Ragazzi. It’s about the right size, and we’ve made some good friends there. I think it would be perfect—and to be honest, most of the other venues are already booked. Do you guys ever do weddings?”

“Here?” It wasn’t something they’d ever really contemplated, but why not? “Sure. I think we could arrange that. How many people?”

“About twenty five.”

“Yeah, we can accommodate that many.” He’d have to check the reservation book, and figure a few things out, but it was doable. “You wanna come in and talk details?”

“Sure. When?”

“Sunday? After class?” Class. Cavolo, he’d forgotten about class. Three days. He had three days to prepare.

“Perfect. See you then. Brad will be thrilled.”

“Glad to be able to do it for you.”

“Thanks Matteo!” Then he was gone.

Matteo sat back in his chair, bemused. A wedding. Here.

For a moment, he’d even forgotten about his problems with Diego.

He sighed again. They’d have to have a long talk when Diego got home.

In the meantime, he had some interns arriving downstairs to corral.

#

Diego stirred the gnocchi in the big pot on his sister’s stove.

She was busy making the sauce, the crushed tomatoes and fresh-cut basil sending up a heavenly smell.

Gio was in the living room, attached to his phone.

“Thanks for letting him stay here with us until we go home,” Diego said, peeking out to make sure the boy—his son—was still there. That was going to take some getting used to.

“Bianca!” Valentina called.

“Yes, mamma,” the girl said, presenting herself.

“Get Dante and set the table. Dinner will be ready in about ten minutes.”

“Yes, mamma.”

“You have them well trained.”

His sister laughed. “They’re on their best behavior. There’s company for dinner.”

Diego smiled. “I remember how papa would talk to us before the guests came over. ‘If you two do anything to embarrass me in front of the company, I’ll spank you so hard you won’t be able to sit down for a week.’”

His mother chuckled. “Diego’s just like you, Dante.” She was grating parmesan cheese at the table.

Diego and his sister shared a look. Mamma had been more and more forgetful, but only lately had she started confusing him for Dante Sr., his late father. “I’m Diego, mamma.”

She squinted at him. “Of course you are. That’s what I said, Diego.”

Diego sighed under his breath. “Of course you did, mamma.” One more thing to worry about.

His sister stirred the sauce next to him. “So how’d it go with Matteo?”

Diego pulled out one of the gnocchi and nibbled on it. Almost. “Boh… okay? He’s angry.”

“He has every right to be.” She gave him the look, the one that said he knew she was right.

“I know. I’ve screwed everything up. Thing is, I don’t even remember sleeping with her.”

“Sleeping with who?” His mother looked confused.

“Luna, mamma.”

“Ah.”

Valentina set the sauce on the back burner and wrapped her arms around him from behind. “It will all work out, polpetto.”

Diego nodded. “I hope so. I don’t know if I’m ready to be a father.”

She snorted. “No one’s ready for it. I sure wasn’t, and yet here we are. But you don’t have much of a choice, do you? You’ll do okay.” She kissed him, and he got a whiff of her perfume. It was the one his mother loved, too – Roberto Cavalli.

We really are becoming our parents.

“I just hope Matteo doesn’t throw me out when I get home. Or before.”

“Matteo loves you. He’ll get past this. Is the pasta ready?”

“I think so.”

“Drain it and put it in here.” She pulled down a big ceramic dish from the top of the refrigerator, one that was covered in hand-painted lemons.

He poured out the water in the sink, and then parceled the pasta carefully into the bowl.

Valentina covered it with her marinara sauce, and then sprinkled on some fresh basil leaves and a bit of the parmesan mamma had grated for them.

“It looks delicious,” he said, taking in a deep breath. “I may have to steal it for Ragazzi.”

“I’ll email you the recipe.” She kissed him on the cheek and whispered “Everything will work itself out. You’ll see.” There was a little shock where her lips touched him, and Diego saw a sparkle in the air around her. Then it was gone.

She picked up the bowl and swept into the dining room with it, calling out “Mangiamo!”

Diego followed with the salad, comforted by her words.

Valentina was always right.


Capitolo Settantotto: Lei aveva sempre ragione

Matteo appoggiò il telefono.

Per un po’ rimase a guardare la strada fuori dalla finestra, le emozioni in subbuglio.

Aveva appena cominciato ad abituarsi alle rivelazioni che Diego gli aveva fatto qualche settimana prima: aveva sposato una donna, per la legge erano ancora marito e moglie, avevano un figlio.

Quello riusciva a capirlo. A digerirlo, persino. E aveva anche compreso la ragione per cui Diego avesse aspettato tanto a dirglielo.

Ma quella novità…

Il ragazzo ‒ Gio ‒ aveva diciassette anni.

Diego aveva visto Luna solo una volta da quando stava con lui e cioè nel momento in cui la donna si presentata per ricattarlo. O almeno questo era ciò che Diego gli aveva raccontato.

Era stato durante la settimana in cui era morto suo padre.

E Diego era andato a letto con la sua ex.

Matteo rilasciò un respiro profondo. Non aveva idea di come gestire quella situazione.

Il telefono squillò al numero del ristorante. “Ragazzi, buongiorno. Come posso aiutarla?”

“Matteo?”

“Sono io.” La voce dall’altra parte gli sembrava familiare.

“Ciao, sono Sam, del corso di cucina.”

“Sam! Come stai?” Matteo sorrise, nonostante il malumore. Era bello sentire una voce amica.

“Bene. Senti, mi servirebbe un favore.”

“Che succede?”

“Io e Brad ci sposiamo.”

Oddio,” esclamò in italiano, “ma è fantastico! Quando?” Erano una splendida coppia.

“Il primo novembre. È il nostro anniversario.”

“Anniversario?”

“Del giorno in cui si siamo incontrati.”

“Capito. E come posso aiutarvi?” Matteo chiuse gli occhi e ripensò al giorno in cui lui e Diego si erano sposati su una spiaggia alle Hawaii. Quanto poco sapeva, all’epoca.

“Ci piacerebbe sposarci nel tuo locale. È della giusta dimensione e ci siamo fatti dei buoni amici lì con voi. Penso che sarebbe perfetto e, a essere onesto, la maggior parte delle altre location sono già prenotate. Avete già fatto qualche matrimonio?”

“Qui?” Non ci avevano mai pensato a dire il vero, ma perché no? “Certo. Possiamo farlo. Quante persone?”

“Venticinque, più o meno.”

“Okay, ci stiamo.” Doveva controllare le prenotazioni e risolvere un paio di cose, ma era fattibile. “Volete venire per discutere i dettagli?”

“Certo. Quando?”

“Domenica dopo a lezione va bene?” La lezione. Cavolo, se n’era scordato. Tre giorni. Aveva tre giorni per pensare a qualcosa.

“Perfetto. A domenica allora. Brad ne sarà entusiasta.”

“Mi fa piacere potervi essere utile.”

“Grazie, Matteo!” Poi Sam riattaccò.

Matteo sedette, pensieroso. Un matrimonio Lì.

Per un attimo aveva persino dimenticato i problemi con Diego.

Sospirò di nuovo. Avrebbero dovuto fare una lunga chiacchierata quando fosse tornato.

Nel frattempo, c’erano dei camerieri in arrivo di sotto a cui dare istruzioni.

#

Diego mescolava gli gnocchi – erano congelati, quindi necessitavano di qualche minuto in più di cottura – nella grande pentola che bolliva sul fornello della cucina della sorella.

Valentina stava preparando la salsa: i pomodori freschi e il basilico mandavano un odore fantastico.

Gio era in salotto, in simbiosi con il suo telefono.

“Grazie per aver permesso a Gio di stare qui con noi finché non partiamo,” disse Diego, allungando il collo per controllare che il ragazzo  ‒ suo figlio ‒ fosse ancora al suo posto. Avrebbe avuto bisogno di un po’ di tempo per abituarsi.

“Bianca!” chiamò Valentina.

“Sì, mamma,” rispose la bambina, presentandosi all’appello.

“Chiama Dante e prepara la tavola. Tra una decina di minuti siamo pronti.”

“Sì, mamma.”

“Li hai educati bene.”

Valentina rise. “Si stanno comportando al meglio perché non siamo soli.”

Diego sorrise. “Ricordo quello che ci diceva sempre papà prima che arrivassero gli ospiti: ‘Se fate qualcosa che ci metta in imbarazzo davanti ai nostri amici, vi do tante di quelle sculacciate che non potrete sedervi per una settimana.”

La madre ridacchiò. “Diego è proprio come te, Dante.” Era davanti al tavolo e stava grattugiando il parmigiano.

Diego e sua sorella si scambiarono uno sguardo. La mamma aveva cominciato a diventare sempre più distratta, ma solo di recente aveva preso l’abitudine si scambiarlo per il suo defunto marito, che si chiamava anche lui Dante. “Sono Diego, mamma.”

Lei lo guardò stringendo gli occhi. “Certo che sei Diego. É quello che ho detto.”

Diego sospirò. “Sì, mamma.” Un’altra cosa di cui preoccuparsi.

“Allora, come va con Matteo,” chiese Valentina continuando a girare la salsa.

Diego osservò il primo gnocco affiorare in superficie. Ci siamo quasi, pensò. “Boh… non lo so. È arrabbiato.”

“Ne ha tutto il diritto,” ribatté lei lanciandogli un’occhiata che lo sfidava a contraddirla.

“Lo so. Ho fatto casino. Il fatto è che neanche mi ricordo di esserci andato a letto.”

“A letto con chi?” La madre sembrava confusa.

“Con Luna, mamma.”

“Ah!”

Valentina tolse la salsa dal fuoco e lo abbracciò da dietro. “Si risolverà tutto, polpetto.”

Diego annuì. “Lo spero. Non so se sono pronto a essere un genitore.”

Valentina sbuffò. “Nessuno è mai pronto. Io di certo non lo ero, eppure eccomi qua. E comunque non è che tu abbia tutta questa scelta. Ce la farai.” Gli diede un bacio e Diego si trovò avvolto dal suo profumo. Era lo stesso che piaceva anche alla mamma, Roberto Cavalli.

Diventiamo davvero come i nostri genitori.

“Spero solo che non mi cacci di casa quando torno in America. O prima.”

“Matteo ti ama. Lo supererà. Sono pronti gli gnocchi?”

“Sì.”

“Tirali su e mettili qui.” Prese da sopra il frigorifero una grossa zuppiera in ceramica su cui erano dipinti a mano dei limoni.

Diego scolò gli gnocchi con l’apposito colino e li mise nella zuppiera.

Valentina li coprì con la salsa di pomodoro, poi ci lasciò cadere sopra qualche foglia di basilico e un po’ del parmigiano che aveva grattugiato la mamma.

“Sono bellissimi a vedersi,” disse lui, inspirandone la fragranza. “Dovrei metterli nel menu del ristorante.”

“Buona idea.” La sorella gli diede un bacio sulla guancia e sussurrò. “Andrà tutto bene, vedrai.” Quando le sue labbra lo sfiorarono Diego sentì una piccola scossa. Poi tutto tornò normale.

Valentina prese la zuppiera e andò verso la sala da pranzo, chiamando: “A tavolaa!!

Diego la seguì con il pane, confortato dalle sue parole.

Valentina aveva sempre ragione.

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