The Weekly Fix: The River City Chronicles – Chapter Seventy Six: Bring Him Home

I’m writing a series from week to week – based in part on the characters Brad and Sam from my novella “Between the Lines“. Dreamspinner has graciously created the discount code RIVERCITY for me – it will give you 25% off the novella if you want to go back and read that story. But it’s not necessary to read it before jumping in here.

La versione italiana e in fondo

Read the whole thing to-date here

(Leggi tutta la storia finora qui)

River City Chronicles

Chapter Seventy Six: Bring Him Home

“I’m here to see Ricky Martinez,” Marissa told the nurse on duty in the emergency room.

“Are you family?” The woman frowned at her over thick-rimmed glasses. She looked more like a librarian than a nurse.

“No. He’s a good friend.”

“Family only, sorry. Wait over there.” She pointed to a bank of green chairs.

Marissa glared at her, but decided against making a scene. For now.

She sat with Tris, staring at the door to the treatment rooms. She texted Meghan. Here. Where r u?

 

Be there soon.

 

“I can try talking to her,” Tris suggested, shooting a glance at the nurse. He was being such a gentleman.

She squeezed his hand. “It’s okay. Let’s just wait a little bit.” Maybe once Meghan got there, they could tag team her.

“Sure.”

Tris went to get them something to eat from the vending machine.

Marissa glanced at her phone. It was almost five o’clock. Marcos would be expecting her home soon.

“I’m here to see Richard Martinez.”

Marissa perked up. There was a man at the nurse’s station with his back to her.

“And you are?”

“He called me. I’m his emergency contact.”

The nurse checked her screen and nodded. “You can go right on in, Mr. Weston. Dana here will take you back.”

“Mr. Weston?” Marissa called.

Brad turned to find her standing there. “Hey Marissa. What are you doing here?”

“Meghan texted me. I needed to come see him.”

Tris returned with a packet of powdered donuts and two cups of coffee. “Best I could find on short notice.” He gave her an embarrassed shrug and kissed her cheek.

“Mr. Weston, this is Tris, my boyfriend.”

“Call me Brad. And nice to meet you, Tris. Marissa, you want to come in with me to see him?”

“Is he okay?”

“He will be. But he got beaten up pretty badly—I talked with him on the phone for a few minutes before I came over.”

She sighed, relieved. “Okay.” She remembered how hard it was on the street.

“Let me go in and see him first, and then I’ll send someone out for you, if he wants to see you.”

“Thanks!” She gave him a quick hug.

He disappeared behind the door.

Marissa stuck her tongue out at the nurse when the woman wasn’t looking.

“That’s good news, right?” Tris said, handing her a coffee and a donut. “That he’s awake and talking?”

“I hope so.” Marissa wondered who had done it. Why Ricky hadn’t called her.

Why she had almost forgotten about him.

Two minutes later, Nurse Dana returned to take her back to see him.

#

Brad watched the two kids—that’s what they were, as much as they tried to pretend otherwise—reunite.

Ricky was a mess. His cheek was bruised, he had a black eye, and apparently a couple broken ribs too. The kid seemed deflated.

“What the hell happened to you?” Marissa asked with all her usual tact.

Brad cringed. The kid was in bad shape. “Marissa, maybe we shouldn’t…”

“It’s okay,” Ricky said, managing a slight grin. “She’s right. I was stupid.” Some of the life seemed to flow back into him.

“Did your sugar daddy do this to you? I’ll fucking kill him…”

“No. He dumped me, a couple weeks ago.” He wheezed, having a little trouble breathing. “Found someone younger.” He sighed. “Been back on the streets again.” He looked up at her, his left eye half opened above the dark bruise. “What about you?”

“Tell me what happened.” Marissa sat on his bedside, taking his hand.

Ricky sighed again. “I needed cash. I heard there was a cruising spot down in Land Park. This guy picked me up.” He paused for a painful breath. “We did it in the bathroom. When I asked for my money, he… wasn’t happy. He did this.”

“I’m guessing you didn’t report it to the cops,” Brad said.

Marissa shot him a look.

Ricky shook his head. “They don’t care about street trash like me.”

That broke Brad’s heart. These poor kids had nowhere to go, no one to help them. Sometimes he wanted to kill the parents who kicked beautiful kids like these out on the streets.

The Center did everything it could to support them, but there were limits to what they could offer—an afternoon hangout, food and a hot shower, and help connecting with other services.

Sacramento desperately needed more housing for its homeless youth, especially the queer kids like Marissa and Ricky. We need to get these kids off the street. This kid.

He had to do something. “I’ll be right back.”

Marissa and Ricky nodded.

“Tell me about you,” Ricky was saying as Brad stepped out into the hallway and closed the door behind him.

Nurse Dana called him. “Mr. Weston, there’s someone else here to see Richard. His… her name’s Meghan. Can I send her in?”

He nodded. “Please. Ricky will be glad to see her.”

She nodded. “Understood.”

“Call Sam at home,” Brad told his phone. He almost hung up. This was too much to ask, especially right now…

“Hey handsome.” Sam’s voice sounded bright and cheerful.

“Good writing day?”

“Yeah, so far. Just got off the phone with an officiant—I can tell you about her when you get home. What’s up?”

Brad took a deep breath. “Look, I know this is a big ask. With the wedding coming up, and our lives being already complicated enough—”

“What’s going on?” Sam sounded suspicious. “You’re not getting cold feet, are you?”

“Of course not! Being married to you is all I think about.”

“Then what?”

Brad hesitated. “There’s this kid. His name’s Ricky. One of the Center kids.”

“What happened? I know that tone.”

“He got beaten up pretty bad.” He was shaking with anger. “Oh God, Sam, you should see the poor kid. How can anyone…” He stopped himself. Getting emotional wasn’t going to help matters. “I can’t save them all, Sam. I wish I could, but I can’t.” His eyes were wet, and his chest felt hot. “I know it. I know I can’t save them.”

“It’s okay, Brad. Bring him home.”

“What?” Surely Sam couldn’t be okay with this crazy plan.

“If you can work things out with foster care, bring him home.”

“But what about the wedding? Your writing?”

“We’ll figure it out. Bring him home.”

“You sure?”

“Yeah.”

Brad sniffed. “Okay. I’ll do some checking and let you know what happens.”

“Okay.”

“Sam?”

“Yeah?”

“This is why I want to marry you. I don’t think I’ve ever loved you more than right now.”

Sam was quiet for a moment.

“You still there?” Brad thought he heard a sniffle on the other end of the line too.

“Sorry, just getting myself together. You got me crying too.” He laughed softly. “You’re the one with the big heart here. I’m just along for the ride.”

“Sweet and self-deprecating.” Brad smiled. “In two more weeks you’ll be stuck with me for good, you know.”

“Can’t wait.”

“Love you.”

“Love you too.”

Brad hung up and re-entered Ricky’s room, to find Meghan and Marissa both sitting with the patient. “You guys doing okay?”

Ricky nodded. “Marissa was just telling me about her run-in with the Adoptermonster.”

Marissa grinned.

“I don’t even pretend to know what that means. Ricky, I’m going to make some calls to see about getting you a place to stay, okay?”

“I can’t stay here?”

“Maybe for the night.”

“Okay. I don’t want to go back to foster care.”

“I’ll see what I can do—back in a bit. You guys take good care of him, ok? I’ll let Tris know you may be awhile, Marissa.”

“Thanks Mr. Weston.”

“Call me Brad.” Jesus, these kids made him feel old.

He ducked out of the room again to make a few calls—he had a lot to get done if Ricky was going to be their houseguest.


Capitolo Seventy Six: Portalo qui

“Sono qui per vedere Ricky Martinez,” disse Marissa all’infermiera di turno alla reception del Pronto soccorso.

“Fa parte della famiglia?” La donna la guardò accigliata da sopra le spesse lenti degli occhiali. Assomigliava più a una bibliotecaria che a un’infermiera.

“No. Siamo amici.”

“Solo la famiglia può vederlo, mi spiace. Può attendere là.” Indicò una fila di sedie verdi.

Marissa le scoccò un’occhiataccia, ma preferì evitare di fare una scenata. Per il momento.

Sedette accanto a Tris e fissò lo sguardo sulla porta che portava agli ambulatori.

 

Arrivata. Tu dove 6? scrisse a Meghan.

 

Arrivo.

 

“Posso provare io a parlarle,” disse Tris, indicando con lo sguardo l’infermiera. Si stava comportando da vero gentiluomo.

Marissa gli strinse la mano. “Va bene così. Aspettiamo qualche minuto.” Magari, una volta arrivata anche Meghan, avrebbero potuto fare una richiesta di gruppo.

“Come vuoi.”

Tris andò a prendere qualcosa al distributore automatico.

Marissa guardò il telefono. Erano quasi le cinque. Marcos si aspettava di vederla rientrare di lì a breve.

“Sono qui per Richard Martinez.”

Marissa si raddrizzò sulla sedia. C’era un uomo al bancone, ma le dava le spalle.

“E lei è?”

“Mi ha chiamato. Sono il suo contatto di emergenza.”

L’infermiera controllò lo schermo e annuì. “Può entrare Mr. Weston. Dana le indicherà la strada.”

“Mr. Weston?” lo chiamò Marissa.

Brad si voltò e se la trovò davanti. “Ciao Marissa. Che ci fai qui?”

“Meghan mi ha mandato un messaggio. Dovevo venire a vedere come sta.”

Tris tornò con due merendine e due tazze di caffè. “Di meglio non sono riuscito a trovare.” L’abbracciò un po’ impacciato e le diede un bacio sulla guancia.

“Mr. Weston, lui è Tris, il mio ragazzo.”

“Chiamami Brad. Piacere di conoscerti Tris. Marissa, vuoi entrare insieme a me?”

“Sta bene?”

“Nessun danno serio. Ma chi lo ha picchiato c’è andato pesante. Me lo ha detto prima al telefono, anche se abbiamo parlato poco.”

Marissa tirò un sospiro di sollievo. “Vengo con lei.” Si ricordava quanto fosse dura la vita sulla strada.

“Fammi solo andare per primo e poi, se vuole vederti, mando qualcuno a chiamarti.”

“Grazie!” lo abbracciò grata.

Brad scomparve dietro la porta e lei, quando la donna le diede le spalle, fece una linguaccia all’infermiera.

“È positivo, no?” Tris le passò la merendina e il caffè. “Che sia sveglio e parli.”

“Lo spero.” Si chiese chi era stato e perché Ricky non avesse chiamato lei.

Soprattutto, però, si chiese perché si fosse dimenticata di lui.

Due minuti dopo, l’infermiera Dana tornò per accompagnarla dal suo amico.

#

Brad guardò l’incontro dei due ragazzi ‒ perché era quello che erano, nonostante si credessero adulti.

Ricky era messo piuttosto male: aveva una guancia escoriata, un occhio nero e, a quanto pareva, anche un paio di costole rotte. Appariva scoraggiato.

“Che diavolo hai fatto?” gli chiese Marissa con il suo solito tatto.

Brad rabbrividì. Il poveretto non era nelle condizioni di essere strapazzato. “Marissa, magari non dovremmo…”

“Va tutto bene,” lo interruppe Ricky, tirando fuori da qualche parte l’accenno di un sorriso. “Ha ragione. Sono stato stupido.” Sembrò ritrovare un po’ di vivacità.

“È stato il tuo uomo? Perché giuro che lo amm…”

“No. Mi ha scaricato un paio di settimane fa.” Le parole avevano un suono sibilante dovuto alla difficoltà di respirazione. “Si è preso uno più giovane.” Sospirò. “Sono tornato sulla strada.” Sollevò lo sguardo su Marissa, l’occhio mezzo chiuso sopra il livido nero. “Tu, invece?”

“Dimmi che è successo,” lo spronò invece la ragazza sedendosi sul bordo del letto e prendendogli la mano.

Ricky sospirò ancora. “Mi servivano soldi e ho sentito di questo posto a Land Park. Un tizio mi ha scelto.” Fece una pausa per prendere un respiro doloroso. “L’abbiamo fatto in un bagno pubblico e quando gli ho chiesto i soldi non… l’ha presa bene. Ed eccomi qui.”

“Immagino che tu non abbia sporto denuncia alla polizia,” chiese Brad.

Marissa gli lanciò un’occhiataccia.

Ricky scosse la testa. “Non gliene frega niente a quelli dell’immondizia come me.”

Quelle parole gli spezzarono il cuore. Quei poveri meravigliosi ragazzi non avevano nessun posto dove andare e nessuno che si prendesse cura di loro. Qualche volta gli veniva la voglia di ammazzare i genitori che li avevano cacciati in casa costringendoli a vivere per strada.

Il Centro faceva tutto il possibile per aiutarli, ma c’erano dei limiti a ciò che poteva offrire: un posto dove stare al pomeriggio, cibo, docce e un tramite con gli altri servizi.

Sacramento aveva un disperato bisogno di più case per i giovani senzatetto, specialmente quelli come Marissa e Ricky. Dovevano togliere quei ragazzi – quel ragazzo ‒ dalla strada.

Lui doveva fare qualcosa. “Torno subito.”

Marissa e Ricky annuirono.

“Dimmi di te,” sentì chiedere a Ricky mentre usciva in corridoio e si chiudeva la porta alle spalle.

L’infermiera Dana lo chiamò. “Mr. Weston, c’è qualcun altro per Ricky, Si chiama Meghan. Lo… la faccio entrare?”

Brad annuì. “Sì, per favore. Ricky sarà contento di vederla.”

“Capito,” fece la donna.

“Chiama Sam casa,” disse Brad al suo telefono, poi quasi riattaccò. Era chiedere troppo, soprattutto in quel periodo…

“Ciao bellissimo.” La voce di Sam era vibrante e allegra.

“Tutto bene con la scrittura?”

“Per ora sì. Ho appena parlato al telefono con un’officiante… Te lo racconto quando arrivi a casa. Che succede?”

Brad inspirò a fondo. “Ascolta, so che è chiedere molto con il matrimonio e le nostre vite già incasinate…”

“Che c’è?” Sam sembrava sospettoso. “Te la stai facendo sotto, vero?”

“No! Certo che no. Non vedo l’ora di sposarti.”

“Allora che c’è?”

Brad esitò. “C’è questo ragazzino. Si chiama Ricky. É uno dei ragazzi del Centro.”

“Conosco quel tono. Su, racconta.”

“Lo hanno picchiato.” Tremava di rabbia. “Oddio, Sam, dovresti vedere come è ridotto. Non è possibile che…” Si fermò. Farsi trasportare dall’emozione non l’avrebbe aiutato. “Non posso salvarli tutti, Sam. Vorrei, ma non posso.” Si sentiva gli occhi umidi e una strana costrizione al petto. “Lo so. Lo so che non posso salvarli.”

“Ho capito. Portalo a casa.”

“Cosa?” Era impossibile che Sam accettasse quella follia.

“Se riesci a mettere le cose a posto con i servizi sociali, portalo a casa.”

“E il matrimonio? La tua scrittura?”

“Troveremo un modo. Portalo a casa.”

“Sei sicuro?”

“Sì.”

Brad tirò su col naso. “Okay. Faccio un paio di controlli e poi ti aggiorno.”

“Bene.”

“Sam?”

“Sì?”

“È per questo che voglio sposarti. Credo di non averti mai amato più di quanto ti amo adesso.”

Sam rimase in silenzio.

“Ci sei?” Gli sembrò di sentire qualcuno tirare su col naso.

“Scusa, stavo cercando di ricompormi. Mi hai fatto piangere.” Fece una risatina tenue. “Sei tu quello col cuore grande, io mi limito a seguirti.”

“Dolce e umile.” Brad sorrise. “Tra due settimane non ti libererai più di me, lo sai, vero?”

“Non vedo l’ora.”

“Ti amo.”

“Ti amo anch’io.”

Brad attaccò e tornò nella stanza di Ricky, dove trovò Meghan e Marissa sedute sul letto insieme al ragazzo. “Tutto bene?”

Ricky annuì. “Marissa mi stava giusto raccontando del suo incontro con la mostra adottiva.”

La ragazza sorrise.

“Non faccio neanche finta di sapere cosa significa. Ricky, faccio qualche telefonata per trovarti un posto decente dove stare, va bene?”

“Non posso rimanere qui?”

“Per questa notte, forse.”

“Bene. Ma non foglio tornare in affido.”

“Vedo cosa posso fare. Torno tra un attimo. Voi ragazze prendetevi cura di lui. Dico a Tris che potrebbe volerci ancora un po’, Marissa.”

“Grazie, Mr. Weston.”

“Chiamami Brad.” Cristo, quei ragazzini lo facevano sentire vecchio.

Uscì di nuovo dalla stanza per fare qualche chiamata – c’era molto di cui occuparsi se voleva che Ricky tornasse a casa con lui.